¿Porvenir promisorio?

Sin un mecanismo para almacenar y gestionar información, las plataformas de cómputo empresarial re
Sandra Plata

Para otorgar incentivos a sus empleados, una empresa de calzado necesita saber quién vendió más. En lugar de revisar todas las facturas y comparar los resultados de cada vendedor, la compañía tiene la información disponible en cualquier momento gracias a que concentra su contabilidad en una base de datos (BD), un software que sirve como recipiente para almacenar cifras, textos o imágenes. Además, sobre la BD operan múltiples aplicaciones que clasifican, recuperan y analizan documentos.

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Pese a ser un componente clave en la infraestructura tecnológica de las corporaciones, en México el mercado de BD durante 2000 registró un decrecimiento de 2% (en comparación con el año anterior), según cifras de Select-IDC, firma que analiza el mercado local de las tecnologías de la información (TI). Sin embargo, Oracle, IBM y Microsoft –los principales competidores en este nicho– aseguran que no se ha presentado una baja en la demanda de sus productos de BD. Incluso, los proveedores esperan un crecimiento de dos dígitos en las ventas del presente año.

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Alejandro Floreán, gerente de Soluciones Empresariales en Select-IDC, considera que los resultados negativos estimados por su empresa se atribuyen a que los grandes corporativos ya están saturados en términos tecnológicos. Aunque dicho sector tiene una cultura informática avanzada, las propuestas TI existentes no están adaptadas para satisfacer sus verdaderas necesidades. En general, agrega el entrevistado, disminuye la demanda por sistemas corporativos como la planeación de los recursos empresariales (ERP, por sus siglas en inglés).

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A lo anterior se suma la baja en los precios y los nuevos esquemas de licenciamiento que abaratan el costo del software. De tal forma, en términos de dólares se presenta una disminución, a pesar de que aumente el número de usuarios o servidores con una BD. Por otro lado, tradicionalmente las BD corporativas operan sobre el sistema operativo Unix; sin embargo, Windows, que es más barato, está creciendo y hay más productos complementarios para dicha plataforma. Otro factor a considerar: en tiempos de crisis, como el actual, lo primero que recortan las compañías es la inversión en sistemas informáticos.

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Mientras Oracle, IBM y Microsoft se consolidan, los demás proveedores del rubro –según los ejecutivos de las compañías consultadas– desaparecerán o serán adquiridos. Una muestra reciente: la compra de Informas (una de las firmas pioneras en el campo de las BD) por parte de IBM. Asimismo, los entrevistados aseguran que existen nuevas áreas que requieren de tecnología de BD –por ejemplo, la comunicación inalámbrica– y que aún tienen mucho por hacer en el mercado intermedio.

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Sube y baja

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Durante 2001 el mercado de BD estuvo valuado en $64.4 millones de dólares. En 2002 se calcula que la cifra descenderá a $61.4 millones de dólares. Una ligera recuperación se espera para 2004.

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Leandra Hernández, vicepresidente de Ventas Corporativas en Oracle, no considera que el mercado esté saturado. La crisis económica, según él, tampoco representa un gran obstáculo: "En general, la venta de BD crece, por lo menos para la firma. Aunque muchas compañías aplazan la inversión en tecnología durante malas épocas, otros usuarios entienden que los sistemas pueden ayudar a obtener ahorros." Oracle, a finales de 2001, esperaba un incremento en ventas de 20%.

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Por su parte, Microsoft –con su software de BD, SQL Server– estima que durante el año pasado aumentó su demanda 30%, según Abacú Castañeda, gerente de producto en Servidores.net. "Aunque existe un mercado contraído, las bases de datos son importantes para las empresas, porque cualquier aplicación que se use para automatizar un negocio necesita un sistema que permita almacenar información", señala.

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Juan José Delgado, director de Mercadotecnia y Desarrollo de Negocios para Latinoamérica en IBM, hace énfasis en las áreas nuevas que están mostrando un crecimiento significativo: entre otras, el manejo de contenido en internet, la administración de correo electrónico y el cómputo móvil. Estas soluciones requieren de un repositorio de información, pero no se miden como mercados naturales de bases de datos.

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A la caza de oportunidades

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El software de BD se utiliza en más de 85% de las compañías grandes (entre 1,000 y 1,500 empleados). Por otro lado, en el mercado intermedio (compañías con 250 a 999 trabajadores) la penetración de la tecnología aún es baja. El sector representa una gran oportunidad para que los proveedores extiendan su participación, asegura Floreán. "Aunque hay espacios ya copados, como el financiero, la industria demanda soluciones de inteligencia de negocios, igual el gobierno, un segmento clave", opina Abacú Castañeda.

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Para entrar a este mercado, añade el ejecutivo de Select-IDC, "se requieren desarrollos a la medida, con precios acordes a sus niveles de inversión y a las aplicaciones que emplean. Pese a que el costo de los programas ha bajado, es necesario revisar los esquemas de licenciamiento. El presupuesto que las empresas destinan a la compra de software es muy bajo, más cuando los usuarios son pocos."

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Según cifras proporcionadas por International Data Corporation (IDC), y citadas por Oracle, el mercado latinoamericano de BD creció 17% en 2000 con respecto a 1999. En dicho periodo, la firma incrementó sus ventas 42%, IBM 2% y Microsoft 22%. Los países con los avances más importantes fueron Brasil, que entre 1999 y 2000 aumentó su demanda de BD en 53%, seguido por México, que registró un incremento de 20%.

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En el ámbito mundial, entre 1999 y 2000 el crecimiento en ventas de Oracle fue de 19%. Microsoft mostró un aumento de 45% en 1999, aunque bajo a 25% en 2000. En forma conjunta, durante el año pasado, IBM e Informix tuvieron un avance de 5%. En lo que corresponde a participación de mercado internacional, ambas empresas suman 33.1%, contra 33.8% de Oracle y 14.9 % de Microsoft.

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Un factor importante en la estrategia de Oracle es "ser el único proveedor de software que, junto con su base de datos, ofrece aplicaciones de negocios electrónicos (e-business), como CRM (customer relationship management) e inteligencia de negocios", afirma Leandro Hernández. Además, "los precios de la firma van a la baja; son competitivos incluso con Microsoft –que presume de ser el proveedor más barato– y la tecnología funciona en varios sistemas operativos: Unix, Linux y Windows".

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El entrevistado afirma que las compañías eligen la suite Oracle 9i por su robustez, "ya que no tiene comparación con las ofertas de la competencia". Además el software contiene un solo servidor de BD, lo que habilita un control centralizado del repositorio de información, "a diferencia de Microsoft e IBM que tienen varios servidores de BD, lo que complica la administración y resulta más costoso".

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Mercado en movimiento

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IBM asegura que, durante el primer trimestre de 2001, la utilidad de su software db2 aumentó 36% –en comparación con el mismo periodo del año anterior– y calcula que para 2002 obtendrá un crecimiento de dos dígitos en ventas de BD. "En México, la combinación IBM-Informix ubica a las compañías como líderes del mercado, con 41% de participación en licencias para sistema operativo Unix, según estimaciones de IDC en 2000", comenta Juan José Delgado.

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Según Alejandro Floreán, al comprar Informix, IBM pretende ganar una posición importante en un nicho en el que era poco conocida –ya que su adquisición tiene una participación destacada, especialmente en el sector gobierno–. Aunque, acota el analista, "la fusión será un proceso complicado, con grandes ventajas y riesgos".

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Al respecto, el ejecutivo de IBM asegura que la transacción es una apuesta al futuro del mercado de BD y un gran alivio para los usuarios que han invertido en soluciones de Informix, debido a la solidez financiera de IBM. "Se consiguió una tecnología que tomaría mucho tiempo desarrollar en casa. "

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Entre los retos de la fusión, Delgado destaca la continuidad tecnológica y la atención a clientes. "No se moverá el tapete, no se quitarán productos ni se incrementará el costo del soporte técnico. No se obligará a nadie a cambiar a db2 o a usar hardware de IBM."

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A largo plazo, se ofrecerá una nueva generación de BD, la cual conservará la capacidad de funcionar en Unix, Windows o Linux, señala Juan José Delgado. "Usuario de Informix o IBM, los productos serán familiares pero con mejoras, ya que toman lo más destacado de la tecnología de ambas compañías."

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Sin embargo, Leandro Hernández piensa que "se pueden comprar corporaciones pero no clientes. db2 es la unión de varios productos; Informix también era un conjunto de bases de datos, ¿qué va a quedar en la oferta de IBM? De cualquier forma se tienen que administrar e integrar. Muchos usuarios están preocupados porque, eventualmente, tendrán que hacer un cambio de Informix a db2, pese a que se diga lo contrario."

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De ahí que Oracle diseñara un plan de migración que toma en cuenta el valor de las licencias de otro fabricante. El programa arranca desde $8,000 dólares y una firma asociada ayuda a realizar el diagnóstico.

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La fusión IBM/Informix, dice Abacú Castañeda –de Microsoft–, es una oportunidad que se debe aprovechar. "La empresa trabaja con clientes de Informix que están acostumbrados a pagar altas cuotas de mantenimiento; y comparan su tecnología con nuestra solución."

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Delgado opina que se pueden tener discusiones "bizantinas" sobre qué proveedor es más escalable, robusto o seguro; pero –asegura– basta con señalar que IBM/Informix cuenta con clientes como Wal-Mart, Bital, Telmex y el Estado de Jalisco.

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La apuesta de Gates

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"Oracle, por ser un software con mantenimiento caro, ocupa el primer lugar en el mercado mundial. Pero por número de servidores, SQL [de Microsoft] gana. La compañía optimizó el producto, que sólo corre en el sistema operativo Windows. Además, la solución usa hardware y software más barato", afirma Castañeda.

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Según datos proporcionados por el entrevistado, en un estudio a propósito de rendimiento de DB realizado por el Transaction Processing Performance Council, la base de datos SQL Server 2000 Edición Empresarial se ubica en primer lugar –operando en un servidor Compaq ProLiant Dl760-900-256 y utilizando el sistema operativo Windows 2000 Advanced Server–, al realizar 709,220 transacciones por minuto con un costo de $14.96 dólares.

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En la misma lista, Oracle se encuentra en la posición ocho (operando en un servidor Compaq AlphaServer gs320, usando la versión 9i.9.0.1 de la base de datos –edición empresarial– y corriendo en el sistema operativo Tru64 Unix V5.1): 230,533 transacciones por minuto a un precio de $44.62 dólares. "Es un cambio radical que ubica a Microsoft como empresa de soluciones para misión crítica, ambientes que requieren 99.9% de disponibilidad."

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SQL incluye herramientas de análisis de información, que permiten dar múltiples dimensiones a los datos y hacer cruces entre variables.

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"Una solución de software y hardware basada en Windows y SQL, en lugar de Unix y una base de datos de la competencia, resulta entre 30% y 35% más barata", asegura Castañeda.

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Castañeda dice que el producto de Microsoft soporta XML, lenguaje de programación de internet que permitirá la comunicación entre cualquier tipo de aplicación y dispositivos. En México, la firma de Bill Gates cuenta con clientes como Telmex y Pemex.

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