Lee Iacocca, una leyenda automotriz

Salvó Chrysler, protagonizó memorables anuncios y estuvo a punto de ser candidato presidencial.

Dodge Aries/Plymouth Reliant

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Pese a distar mucho de la idea común de refinamiento, los autos-K se vendieron bien. (Foto: Cortesía CNNMoney)
dodge  (Foto: Cortesía CNNMoney)

1981-1995 La autos-K ya estaban en desarrollo cuando Iacocca llegó a Chrysler en 1978, pero él tuvo que lanzarlos cuando la automotriz estaba saliendo de su casi bancarrota, y lo hizo con gran ceremonia, envolviendo su arribo en una bandera estadounidense. Pese a distar mucho de la idea común de refinamiento, los autos-K se vendieron bien y fueron la base para una docena o más de otros modelos, muchos de ellos llamados LeBaron.

Chrysler LeBaron convertible

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El LeBaron tuvo tanto éxito que Chrysler siguió haciendo convertibles. (Foto: Cortesía CNNMoney)
lebaron  El LeBaron tuvo tanto éxito que Chrysler siguió haciendo convertibles. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney)

1982-1988 Ningún convertible nacional había sido vendido en Estados Unidos desde el Cadillac Eldorado 1976 hasta que Iacocca revivió el estilo con el descapotable LeBaron seis años después. Una versión del auto con paneles de imitación de madera se convirtió en su favorita. El LeBaron tuvo tanto éxito que Chrysler siguió haciendo convertibles, introduciendo versiones descapotables del Sebring en 1996 y del 200 en 2010.

Experto en los cambios

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Pocos recuerdan la Iacoccamania que arrasó Estados Unidos en la década de 1980. (Foto: Cortesía CNNMoney.com)
Lee Iacocca  Pocos recuerdan la Iacoccamania que arrasó Estados Unidos en la década de 1980. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney.com)

Hace un cuarto de siglo, se consideraba a otro CEO exitoso con conexiones con Detroit como material presidencial por su habilidad en el manejo de los cambios corporativos.

Su nombre era Lee Iacocca. Y aunque el auge de 'Iacocca para presidente' fue breve, su carrera como empresario y como aspirante a político contiene algunas lecciones para los líderes de hoy.

Tras haber cumplido 88 años, Iacocca vive tranquilamente su retiro, aunque resurgió la semana pasada para apoyar a Mitt Romney como presidente, diciendo que "el futuro de nuestro país está en juego".

Pocos recuerdan la 'Iacoccamania' que arrasó Estados Unidos en la década de 1980. Después de haber salvado de la bancarrota a Chrysler, protagonizó sus memorables anuncios de televisión, y tras haber escrito una autobiografía de gran éxito, Iacocca estaba a punto de alcanzar una candidatura presidencial.

En 1985, una encuesta de los posibles candidatos a la presidencia demostró que se ubicaba por detrás del vicepresidente George H.W. Bush por apenas tres puntos porcentuales, según la Encyclopedia of World Biography.

Aunque su afiliación política era algo difícil de definir (apoyaba tanto a candidatos demócratas como a republicanos), nadie tenía problemas para definir la postura de Iacocca sobre varios asuntos. Su blanco favorito eran los japoneses.

Se quejaba fuertemente de las restricciones al comercio y de la manipulación de la moneda, y desataba su andanada de quejas característica en el Club Económico de Detroit: "Si a ellos (los japoneses) no les gustan nuestros coches, entonces uno pensaría que pueden tomar algunas autopartes estadounidenses y ayudar a reducir el déficit comercial automotriz. Es curioso, ¿no? Esas partes son lo suficientemente buenas para Mercedes y BMW, pero no lo suficientemente buenas para Isuzu y Daihatsu?"

Detrás de las bravuconerías, Iacocca tenía una extraña habilidad para entender lo que el comprador de automóviles estadounidense deseaba conducir. Como ejecutivo de Ford y Chrysler, creó varios nuevos segmentos de productos y lanzó un notable número de vehículos exitosos (junto con un par de fracasos).

Ford Mustang

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El Mustang estableció un récord de ventas en su primer año. (Foto: Cortesía CNNMoney.com)
Ford Mustang  El Mustang estableció un récord de ventas en su primer año. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney.com)

1964 -

Al ver lo que una carrocería atrevida con un cofre largo y una corta cubierta trasera podía hacer por un chasis básico de Ford Falcon, Iacocca creó el Mustang y lanzó una clase de vehículos conocidos como pony cars (autos poni).

El Mustang estableció un récord de ventas en su primer año, y lejos de ser un éxito transitorio, se ha mantenido desde entonces como un vehículo fundamental de la línea de automóviles de Ford.

Dodge Caravan/Plymouth Voyager

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Al adelantarse a la Renault Espace en el mercado, Chrysler creó la primera minivan. (Foto: Cortesía CNNMoney)
caravan  Al adelantarse a la Renault Espace en el mercado, Chrysler creó la primera minivan. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney)

1984 - Trabajando con Hal Sperlich, otro ex ejecutivo de Ford, Iacocca revivió la vieja idea de una 'maxi-van' colocando una carrocería cuadrada sobre la plataforma de un auto-K y añadiendo asientos elevados tipo capitán para el conductor y una puerta lateral deslizante para los pasajeros.

Al adelantarse a la Renault Espace en el mercado, Chrysler creó la primera minivan. A los competidores les tomó años darle alcance y, a pesar de la dura competencia de Honda y Toyota, Chrysler aún posee la mitad del mercado.

Lincoln Continental Mark III

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El Mark III encarnaba todos los excesos del estilo Iacocca. (Foto: Cortesía CNNMoney.com)
Lincoln  El Mark III encarnaba todos los excesos del estilo Iacocca. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney.com)

1968-1971 

Según la leyenda de la Ciudad del Motor, Iacocca creó el Mark III indicando a un diseñador que "tomara el Thunderbird y colocara una rejilla de Rolls-Royce en él". 

El Mark III encarnaba todos los excesos del estilo Iacocca, incluyendo un techo acolchado de vinilo, ventanas traseras laterales redondas, y una protuberancia para guardar el pseudo-neumático de repuesto en la cajuela; y fue enormemente popular. 

Un escritor lo llamó "exagerado y vulgar, un coche deportivo de dos plazas extendido al largo de una limusina", pero Iacocca afirmó que Ford obtuvo una ganancia de 2,000 dólares por auto".

Ford Pinto

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Dos millones de Pintos encontraron compradores. (Foto: Cortesía CNNMoney.com)
Ford Pinto  Dos millones de Pintos encontraron compradores. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney.com)

1971-1980  Para defenderse de los autos pequeños de Japón, Iacocca ordenó un subcompacto que pesara menos de 2,000 libras (907 kilogramos) y se vendiera por menos de 2,000 dólares (cerca de 11,000 dólares en la actualidad). 

En su prisa por economizar, el tanque de combustible del Pinto quedó vulnerable a las colisiones por alcance y a los incendios resultantes, y Ford fue acusado de preferir absorber las posibles demandas por muerte y lesiones en lugar de pagar 11 dólares por auto para reparar el defecto. 

Dos millones de Pintos encontraron compradores, pero la reputación de Iacocca quedó afectada.

Chrysler TC por Maserati

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El objetivo consistía en cubrir a Chrysler con un barniz internacional. (Foto: Cortesía CNNMoney)
maserati  El objetivo consistía en cubrir a Chrysler con un barniz internacional. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney)

Junto con su compañero De Tomaso, quien entonces dirigía Maserati, Iacocca tuvo la idea de unir una carrocería Maserati con un motor Chrysler. El objetivo consistía en cubrir a Chrysler con un barniz internacional, pero el auto se retrasó varias veces, sufrió de problemas de calidad, era costoso, y se vendió poco. Incluso las ventanas tipo ópera en su techo duro desmontable no pudieron ocultar su similitud con el mucho menos costoso convertible LeBaron.

De Tomaso Pantera

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Los autos fueron fabricados burdamente con una pobre protección contra choques. (Foto: Cortesía CNNMoney.com)
De Tomaso Pantera  Los autos fueron fabricados burdamente con una pobre protección contra choques. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney.com)

Iacocca tenía debilidad por sus amigos del jet-set, entre ellos el fallecido Alejandro de Tomaso, lo cual llevó a que Ford importara Panteras para ser vendidos a través de sus concesionarias Lincoln Mercury.

Los autos fueron fabricados burdamente con una pobre protección contra choques y una insuficiente protección contra la oxidación; tan problemática que se dice que una vez Elvis Presley disparó un arma contra su Pantera después de que no pudo hacerlo arrancar. 

Ford puso fin a su experimento con Pantera en 1975, pero De Tomaso resurgiría de nuevo con Iacocca en Chrysler.

Jeep Grand Cherokee

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Construida en Detroit y siendo la primera SUV monocasco, la Grand Cherokee aprovechó exitosamente la primera ola de popularidad. (Foto: Cortesía CNNMoney)
jeep  Construida en Detroit y siendo la primera SUV monocasco, la Grand Cherokee aprovechó exitosamente la primera ola de popularidad. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney)

1992 - Aunque AMC se preparaba para lanzar el modelo ZJ a finales de 1980, Iacocca la retrasó hasta 1992 mientras intensificaba la producción de minivans. El momento era perfecto. Construida en Detroit y siendo la primera SUV monocasco, la Grand Cherokee aprovechó exitosamente la primera ola de popularidad utilitaria, y continúa rindiendo beneficios enormes hasta la fecha.

Segunda generación Dodge Ram

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La Ram fue el quinto vehículo más vendido bajo cualquier descripción en septiembre de 2012. (Foto: Cortesía CNNMoney)
ram  La Ram fue el quinto vehículo más vendido bajo cualquier descripción en septiembre de 2012. ✓  (Foto: Cortesía CNNMoney)

1994-2001 Iacocca estuvo presente para el rediseño de la Dodge Ram con su "estilo de gran camión" y su parrilla característicamente grande, pero se retiró en 1992 y por ello se perdió del lanzamiento. Inmediatamente reconocible, la nueva Ram cuadruplicó sus ventas en tres años y se estableció como un contendiente legítimo en la guerra de las pickups contra Ford y Chevy.

A pesar de que su diseño ha permanecido esencialmente inalterado durante casi dos décadas, la Ram, ahora despojada de su afiliación a la marca Dodge, fue el quinto vehículo más vendido bajo cualquier descripción en septiembre de 2012.