Buffett dejó ir al Washington Post

El inversor, que posee 30 diarios locales, no parece confiar en el futuro de los grandes periódicos; el valor de la participación de Buffett en el Post trepó a 1,000 mdd tras la compra de Jeff Bezos.
warren1  (Foto: Getty)
Stephen Gandel

Con la venta del Washington Post, Warren Buffett está mostrando una vez más los límites de su aventura amorosa con los periódicos.

Berkshire Hathaway, del magnate estadounidense, es el mayor inversor externo de The Washington Post Co., y ha mantenido las acciones durante cuatro décadas. Berkshire tiene poco más de 1.7 millones de títulos. La venta del periódico insignia al presidente ejecutivo de Amazon, Jeff Bezos, impulsó el valor de la participación de Buffett en la compañía en 45 millones de dólares en las operaciones posteriores al cierre del lunes.

Pero la ganancia general de Berkshire es mucho más grande que eso. Buffett comenzó a comprar acciones por primera vez en 1973. En 2008, Berkshire indicó en su informe anual que la posición valía 674 millones de dólares y que tuvo un costo base de 11 millones. Después de la venta, la participación de Buffett tiene ahora un valor cercano de 1,000 millones de dólares.

Así que si el rendimiento pasado es una indicación de futuras ganancias, uno pensaría que el cariño de Buffett hacia los periódicos se volvió un poco más profundo. Y, de hecho, Buffett ha estado hablando mucho últimamente acerca de lo mucho que le gustan los periódicos, y ha comprado cerca de 30 periódicos de publicación diaria en los últimos dos años.

Pero Buffett no ha incrementado su participación en The Washington Post Co. en mucho tiempo. La divulgación de información financiera más antigua que es posible obtener de Berkshire Hathaway en línea es de 1999. En aquel entonces, la empresa era propietaria de 1.7 millones de títulos, que es la misma cantidad actual.

Y The Washington Post Co. dijo que sus banqueros se acercaron a otros seis posibles compradores antes de hacer un trato con Bezos, quien está comprando el diario de forma personal. Considerando la larga historia de Buffett con la empresa y el hecho de que ha estado comprando diarios recientemente, no es una exageración suponer que Buffett estuvo entre ese grupo de personas que declinaron la oferta. Por lo menos, lo más probable es que Donald Graham, presidente ejecutivo del Post, haya pedido el visto bueno de Buffett sobre la venta y que el multimillonario haya estado de acuerdo en que era el momento de dejar ir al reconocido periódico. Buffett se rehusó a comentar sobre la venta del diario.

A pesar de su fiebre de compra de periódicos, el multimillonario ha evitado a los grandes diarios estadounidenses. A principios de este año dijo que no estaba interesado en comprar el grupo de periódicos propiedad de Tribune Co., que incluyen el Chicago Tribune y Los Angeles Times, que parecen estar condenados. Buffett ha dicho que ve valor en los periódicos en comunidades cerradas que se especializan en noticias locales.

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Aún así, era de esperarse que Buffett hiciera una excepción con el Washington Post dada su larga historia con el diario. El problema no parece ser el precio. En promedio, Buffett ha estado pagando cerca de 500 dólares por cada cliente de los periódicos que ha comprado. Bezos está pagando la misma cantidad -520 dólares por cliente del periódico insignia- pero también está obteniendo algunos periódicos menores en el acuerdo, lo cual podría reducir su costo por número de suscriptores. Así que eso se ubica dentro del rango de Buffett.

En cambio, parece que la decisión realmente se reduce a si Buffett cree que el negocio de ser dueño de uno de los periódicos más influyentes en el país, con su gran cantidad de personal e inclinación por costosos artículos de investigación, es un buen negocio. Al parecer, el resultado de la evaluación fue que no.

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