¿Qué hará Comcast con Time Warner Cable?

La fusión entre los operadores de cable puede buscar priorizar el contenido, dice Stephen Gandel; al mismo tiempo, ambas compañías podrían dejar de ser rehenes de sus proveedores.
time_warner  (Foto: CNN)
Stephen Gandel
NUEVA YORK -

Se me ocurre una buena pregunta sobre el acuerdo Comcast-Time Warner Cable anunciado este jueves por la mañana: ¿Por qué el CEO de Comcast Brian Roberts no compró a Viacom, a Fox o a Time Warner (el actual propietario de Fortune)?

No, Comcast ha preferido gastar 45,000 millones de dólares (mdd) para combinar a los dos principales proveedores de cable de Estados Unidos.

Hace unos años, la idea que Roberts parecía estar vendiendo era que Comcast estaba transformándose en una compañía de contenido, o al menos tomaría esa dirección en el futuro. En los ayeres de 2004, Roberts puso en la mesa 66,000 mdd en una oferta para comprar a Disney. Fue rechazado. Pero eso no detuvo a Roberts. En 2011, Comcast gastó cerca de 30,000 mdd para comprar el 51% de NBCUniversal, y otros 17,000 mdd para completar totalmente la fusión en 2011.

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Pero aquí está lo curioso: A pesar de las declaraciones de dientes para afuera de Roberts y de las millonarias adquisiciones, Comcast en realidad nunca estuvo cerca de hacer la transición a una empresa de contenidos. Y así lo demuestra una serie de gráficas que saqué del último informe anual de Comcast.

Se pueden ver que el 63% de los ingresos de la compañía procede de sus comunicaciones por cable, que incluye las ventas generadas por el acceso a la televisión y a la banda ancha. La compra de Time Warner Cable inclinará la balanza de Comcast más cerca del negocio de la distribución y más lejos del contenido. La compañía combinada obtendrá 72% de sus ventas de la distribución.

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Los rivales de Roberts están siguiendo el camino opuesto. El ejemplo más claro es Jeff Bewkes de Time Warner. Bewkes decidió salirse del negocio del cable hace dos años, escindiendo a Time Warner Cable. Ahora Roberts está recogiendo lo que Bewkes desechó.

Pero prácticamente en todos lados están primando el contenido, al menos esa es la opinión generalizada, que ahora el contenido es el rey. Y no nos referimos sólo al negocio del cable, también en Internet e incluso en la telefonía móvil. Muchas personas dicen que la simplicidad y alcance de iTunes y la tienda de aplicaciones de Apple es lo que realmente vende iPhones.

Pero aquí está lo curioso: Aun cuando los dirigentes empresariales y las startups de Silicon Valley han estado hablando de la importancia de los contenidos, tal parece que Wall Street nunca creyó en esa tendencia. Me explico:

Time Warner Cable, incluso antes de que el acuerdo impulsara al alza sus acciones, tenía un múltiplo precio-ganancias de alrededor de 20. Time Warner, la división dedicada al cine y la televisión (y las revistas por ahora), tiene un ratio precio-ganancias de 17. Comcast tiene un cociente P/E de 21. El múltiplo de Disney también es alto, de 21. Pero Liberty Media, otra compañía de cable que también estaba interesada en Time Warner Cable, tiene un ratio de 32. Y el de Dish Corp., el proveedor de cable satelital, es de 36. Así que está claro que Wall Street piensa que la distribución sigue siendo el mejor negocio.

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No habrá un solo modelo que les funcione a todos, pero el acuerdo entre Comcast y Time Warner Cable sugiere que el péndulo de las grandes compañías mediáticas tal vez esté volviendo de nuevo a la infraestructura y no a la producción de contenido. Y como siempre, Wall Street podría estar influyendo en ese cambio.

Una vez dicho lo anterior, el acuerdo también puede leerse desde el punto de vista del contenido. Parte del problema de ser un mero operador de cable es que eres rehén de los proveedores de contenido. Así que la verdadera razón del interés de Roberts en NBCUniversal pudo haber sido, en primera lugar, no transformar a su compañía, sino protegerla.

Time Warner Cable, que tiene muy poco contenido, se ha visto continuamente enfrascada en pleitos por el contenido que han dado lugar a intensas negociaciones y la interrupción de la emisión de varios canales. La fusión podría ser una constatación de que Time Warner Cable ya no podía hacerlo solo (y sin contenido). Como sea, Time Warner Cable ya no estará solo.

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Time Warner Cable y Time Inc son subsidiarias de Time Warner.

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