Mariguana y bitcoines, ¿alianza posible?

Emprendedores de cannabis ven en la cibermoneda una alternativa frente a la reticencia de bancos; sin embargo, analistas creen que las entidades establecidas terminarán aceptando este negocio.
mota  (Foto: Getty)
Erin Griffith

El viernes pasado el Gobierno de Estados Unidos dio a conocer nuevas reglas que permiten a los bancos trabajar con empresas de mariguana que cuenten con licencia. Los bancos han sido reticentes a prestar servicios a las empresas de esta pujante industria porque su legalidad es turbia. La mariguana es legal para uso recreativo sólo en Colorado y Washington, y para uso medicinal en otros 18 estados.

Las nuevas directrices solicitan a los bancos identificar cualquier transacción sospechosa relacionada con la droga, incluyendo la distribución entre niños y el tráfico ilegal.

Las noticias son música para los oídos de los dueños de negocios de mariguana, que han batallado por encontrar opciones bancarias, y a menudo recurren al uso de dinero en efectivo. En un artículo del New York Times del mes pasado, el director ejecutivo de la National Cannabis Industry Association dijo que los servicios bancarios eran “la cuestión más urgente que enfrenta la industria legal de cannabis en la actualidad”.

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Pero las nuevas directrices no autorizan explícitamente a los bancos a hacer negocios con empresas de mariguana. Después de todo, la "mota" sigue siendo ilegal bajo la ley federal. Debido a esto, es probable que las empresas de cannabis sigan luchando por encontrar servicios bancarios.

El presidente ejecutivo de Secondmarket y ávido inversionista de bitcóin, Barry Silbert, cree que esta noticia no cambiará la postura de los bancos frente las empresas de mariguana. Predijo que los procesadores de la divisa virtual serán los pioneros en este sector.

El bitcóin es una realidad

De hecho, muchas empresas de cannabis están estudiando cómo podrían utilizar la plataforma de bitcóin, en lugar de los bancos tradicionales. “Definitivamente no está demasiado lejos en el futuro”, dijo un asesor de políticas para Ghost Group -una firma de capital privado que invierte en empresas de mariguana como WeedMaps- Aaron Houston.

“Ahora, el futuro es con respecto al bitcóin, independientemente de la mariguana o de cualquier tipo de negocio”. Dijo que mucha gente en la industria está interesada en la moneda virtual debido a la escasez de las otras opciones de servicios bancarios, pero no conocía a ninguna empresa que actualmente utilizara bitcoines. La criptomoneda es difícil de implementar para los propietarios promedio de las pequeñas empresas.

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El presidente ejecutivo de la compañía de pagos con bitcóin Bitpay, Tony Gallippi, dijo que su empresa no permitirá la introducción de la mariguana en su plataforma hasta que sea legal a nivel federal. Una vez que eso suceda, dice, el bitcóin será una opción de menor costo para hacer negocios que otras formas de pago ofrecidas por un banco, incluyendo las tarjetas de crédito o el dinero en efectivo. También ofrece un menor riesgo de fraude o robo para cualquier negocio, no solo para la "mota", dice.

Buscar acomodo en bancos

Mientras tanto, Houston predice que es más probable que las empresas de mariguana acudan masivamente a los bancos. Dijo que muchos de los clientes de Weedmap, que en su mayoría son dispensarios pequeños y locales, están trabajando abiertamente con los principales bancos como Bank of America y Wachovia. Desde el principio han sido completamente abiertos con los bancos”, dice. “No hay una categoría para ellos, pero están diciendo a sus banqueros exactamente lo que están haciendo. “Pero incluso esos negocios tienen historias de terror sobre ir a cuatro bancos distintos antes de encontrar a uno que trabaje con ellos”.

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Houston cree que el anuncio de la semana pasada es un gran paso para que los principales inversionistas se involucren en el negocio de la droga. En abril pasado, los eventos de promoción ante inversores de ArcView Network, que se enfocan en empresas de mariguana, solo obtuvieron alrededor de 25 inversores, dice Houston. Pero el último de ellos tuvo una asistencia de 150 inversores. Incluso personajes públicos se están sumando a la acción: un asambleísta del estado de Nueva York, Steve Katz, tiene previsto invertir 10 millones de dólares (mdd) de su propio dinero en empresas relacionadas con la mariguana.

“Los banqueros pueden decir (que no trabajarán con las empresas de mariguana), pero el hecho es que el mercado se está moviendo hacia una dirección y esos chicos están viviendo en el pasado”, dice Houston. Él obviamente no es imparcial. La mayor inversión de Ghost Group, WeedMaps, ha crecido como... mala hierba, llegando a 30 mdd en ingresos el año pasado.

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