Dish enfrenta un futuro incierto en EU

En medio de asociaciones entre firmas de telecomunicaciones en ese país, la empresa queda aislada; Dish puede ser deseable para una alianza por su capacidad de banda ancha o su posesión de espectro.
televisión  (Foto: Thinkstock)
Peter Suciu

A medida que los servicios de televisión de paga trabajan para emparejarse —AT&T está interesado en DirecTV; Comcast busca fusionarse con Time Warner Cable—, un jugador importante podría quedarse sin pareja en el mercado estadounidense: Dish Networks.

El segundo mayor servicio satelital de Estados Unidos después de DirecTV, Dish, trató de adquirir a Sprint el año pasado. Pero esa apuesta falló. Al final, fue la empresa de telecomunicaciones japonesa Softbank la que adquirió una participación mayoritaria en el tercer mayor operador de telefonía móvil estadounidense, haciendo que Dish tuviera que llevar su búsqueda a otro lugar.

Inmediatamente después del anuncio del acuerdo de AT&T-DirecTV, hubo especulación de que quizás Verizon, el operador de telefonía móvil más grande del país, encontraría un terreno común con Dish. Pero el presidente ejecutivo de Verizon, Lowell McAdam, rápidamente apagó los rumores de que el operador estaba en potenciales conversaciones de fusión con Dish.

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“Sé que hay informes allá afuera de que estamos en conversaciones con Dish. Les puedo decir ahora que eso es la fantasía de alguien. No hubo y no hay pláticas en curso con Dish”, dijo McAdam a los inversionistas en la JPMorgan Global Technology, Media and Telecom Conference. Y añadió: “No creo que ser dueño de una compañía satelital sea algo que me interese en este momento”.

Aunque esto sugiere que una fusión con Verizon no está en los planes, ha habido una renovada especulación de que Dish podría alinearse con el operador de telefonía móvil restante en Estados Unidos: T-Mobile, la filial de Deutsche Telekom que se fusionó con MetroPCS hace dos años. Pero hay rumores de que una Sprint liderada por Softbank podría adquirir a T-Mobile, creando una situación en la que el presidente ejecutivo de Softbank, Masayoshi Son, de nuevo sirva para arruinar los planes de Dish.

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El cofundador y presidente ejecutivo de Dish, Charlie Ergen, no ha sido tímido al decir que la empresa estaría interesada en posibles asociaciones, incluso bajo la vigilancia de los reguladores.

“El grado de escrutinio que enfrente una fusión será algo así como un debate en curso”, dijo el director de investigación de computación móvil y para clientes de la firma de investigación de mercado Gartner, Chris Silva. “Hay tantos factores que ahora incluyen la neutralidad de la red de la FCC (Comisión Federal de Comunicaciones de Estados Unidos) para el caso de Aereo, que es difícil saber cómo podría resultar esto”.

Dish puede ser deseable para un operador como T-Mobile, ya que podría proporcionar una alianza no tradicional.

“Podría proporcionar una pequeña oportunidad para aquellos clientes rurales que no pueden conseguir banda ancha”, dijo Silva. “El premio se convierte en la extensión que es la última milla de acceso a Internet en las zonas rurales. Eso es algo que podría no ser de interés para Verizon, pero podría serlo para T-Mobile, ya que parece permanecer en la mente de los consumidores”.

¿Por qué han sido las fusiones?

El acoplamiento de los servicios de televisión de paga está ocurriendo por varias razones. Time Warner Cable y Comcast nunca fueron competidores debido a que sus respectivos mercados no se superponían; esa fusión crearía un proveedor de televisión por cable casi nacional. El interés de AT&T en DirecTV es por razones muy distintas.

“Lo que la fusión permitiría hacer a DirectTV y AT&T es utilizar las entidades como una sola entidad en las negociaciones con los proveedores de contenido para la retransmisión y derechos de licencia”, dijo la directora de planificación y compra de medios en Media Associates, Andrea Marder. “El acuerdo va más allá del componente de contenido.

Aunque lo más probable es que no haya ningún cambio inmediato, más adelante permitirá a los suscriptores de DirecTV ser capaces por primera vez de comprar un paquete integrado de 'múltiple play'. El acuerdo también proporcionaría a DirectTV el acceso a la distribución minorista de los puntos de venta de AT&T, la cual no tiene en la actualidad”.

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Eso podría dar un impulso significativo a DirecTV, dijo Marder, y “se estima inicialmente que haga crecer su base de suscriptores por lo menos entre 5 y 10%. Será percibido por los suscriptores actuales como un valor añadido y por los prospectos (de suscriptores) como un incentivo para obtener una suscripción”.

Cualquier asociación con Dish podría estar motivada por la posesión de la empresa de espectro inalámbrico. En marzo, Dish ganó la licitación de banda ancha inalámbrica en los 176 mercados estadounidenses subastados por la FCC. La oferta de 1,560 millones de dólares deja a la empresa bien posicionada para arrendar o vender el espectro, asociarse con un proveedor de servicios inalámbricos o incluso lanzar su propia red inalámbrica en todo el país.

“Cualquiera con espectro tiene algo de escasez de valor”, dijo un socio de la firma de abogados Bingham McCutchen, con sede en Washington, Andrew D. Lipman. “Ellos tienen el Bloque H del espectro, que empareja de cinco en cinco bloques de espectro”. (Su espectro se extiende desde los 1,915 MHz hasta los 1,920 MHz para uplinks (enlaces ascendentes) y de 1,955 MHz a 2,000 MHz para los downlinks (enlaces descendentes); Dish también controla el espectro de 40 MHz adyacente a la porción de la Bloque H conocida como AWS-4).

Ni muy rico, ni muy delgado ni mucho espectro

“Dish tiene la opción de utilizar AWS-4 como espectro uplink o downlink”, agregó Lipman. “El downlink generalmente es más valioso, pero todo este espectro es valioso. Puede haber algunas subastas en el futuro objetivo pero esto es prácticamente todo, así que Dish proporciona un activo atractivo. La vieja broma en Washington es que nunca se es demasiado rico, demasiado delgado o con demasiado espectro”.

Lo cual es una razón por cual AT&T quiere a DirecTV. Según cifras de noviembre del año pasado, el servicio cuenta con 19 millones de suscriptores en comparación con 14 millones de Dish.

“La fusión con AT&T es un gran beneficio para DirectTV al otorgarle la capacidad de alinear su visualización en satélite, inalámbrica, fibra óptica y a través de múltiples flujos de fibra óptica”, dijo Marder. “Esto ahora abre la puerta para avanzar en la tecnología para experiencias de publicidad simultáneas a través de múltiples pantallas”.

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La base de suscriptores de DirecTV es demográficamente diferente a la de Dish, añadió Marder.

“Aunque ambos proporcionan programación de televisión vía satélite, los espectadores de DirectTV tienden a ser más exclusivos” dijo, “con múltiples adiciones a su servicio premium”.

Dish, ¿con su propia cadena?

¿Y que hay de la posibilidad de que Dish lance su propia cadena a nivel nacional? Poco probable, pero no es tan descabellada como parece. En abril, se reveló que Dish se asoció con Artemis, un emprendimiento que trabaja con tecnología pCell, la cual afirma que puede ser tan rápida como las redes 4G LTE de hoy.

“La única opción que es menos probable es la idea de que Dish pueda construir su propia red inalámbrica”, dijo un consultor independiente de medios y telecomunicaciones, Jeffrey Silva. “Se necesita escala para hacer cualquier cosa en el mercado estadounidense y participar en este juego ahora. La escala que Dish tiene se encuentra en la base de suscriptores de televisión de paga donde la base de suscriptores ha sido inconstante en el mejor de los casos. Hay tanta competencia en este espacio”.

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Lo cual significa que Dish necesita un socio y rápido, dijo Silva.

“Charlie Ergen es un tipo inteligente, y es un jugador de cartas profesional, pero debe saber que tiene un número limitado de cartas para jugar”, dijo Silva. “Tiene menos opciones hoy que incluso hace un año. El espectro lo mantiene en el juego pero solo durante un tiempo. Una cosa es tenerlo, pero con toda sinceridad, necesitan un socio, y no para un juego de cartas”.

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