Las medusas se apoderan de los océanos, con la 'ayuda' del hombre...

La proliferación de estos animales sirve de indicador para saber que la vida marina se encuentra en riesgo
animales medusas  medusas
Autor: Karla Cripps
(Reuters) -

Es una hermosa tarde en la playa.

El sol brilla, mientras te diviertes en las olas y luces el bronceado torso que tanto ejercitaste en el gimnasio durante todo el invierno.

De pronto, una aguda sensación de ardor llega a tu piel.

Te acaba de picar una medusa.

Si las advertencias de los expertos son ciertas, los nadadores alrededor del mundo pueden esperar experimentar estos indeseados ataques con mucha más frecuencia que antes.

"Las medusas y el turismo no son buenos aliados", dice la Dra. Lisa-Ann Gershwin, autora del libro Stung! On Jellyfish Blooms and the Future of the Ocean, publicado recientemente.

Gershwin dice que los populares complejos turísticos en las playas alrededor del mundo ven un enorme aumento en el "brote" de medusas, un resultado de la pesca en exceso y los cambios en la temperatura del agua.

"Las Rivieras francesas y españolas, la Bahía de Cheaspeake, la Gran Barrera de Coral, Hawai... algunas de las cifras son sorprendentes", dice la científica estadounidense, quien vive en Australia.

"En Hawai ha habido ocasiones en las que 800 o 1,000 personas han sido picadas en un día. En España o Florida, no es extraño que en años recientes, medio millón de personas sufran picaduras de medusas durante un brote. Estas cifras sencillamente son impresionantes".

A principios de octubre, un gran número de medusas tapó la entrada de agua de refrigeración en una planta nuclear sueca, lo que provocó que los operadores cerraran de forma manual la producción en su reactor más grande.

En Irlanda, estos animales mataron a miles de salmones de piscifactoría, según el Irish Times.

Este verano, el sur de Europa experimentó una de sus peores plagas de medusas en la historia. Los expertos en el lugar han informado sobre un constante aumento en el número de esta especie en el Mar Mediterráneo durante años.

Según un informe titulado "Revisión de los brotes de medusas en el Mar Negro y Mar Mediterráneo", escrito por Fernando Borea, de la Comisión General de Pesca en el Mediterráneo y las Naciones Unidas, los científicos estudiaron lo que los viajeros han experimentado por años.

"En la última década... los medios de comunicación reportaron un alto número de brotes de plancton gelatinoso, que solo va en aumento", lee el informe. "La razón detrás es que miles de turistas son afectados por picaduras, la industria pesquera está perjudicada, incluso disminuida a causa de las medusas".

Aunque menciona que brotes significativos de medusas "están presentes desde tiempos antiguos y son parte del funcionamiento normal de los océanos", el informe hace referencia al calentamiento global y a la pesca en exceso (la cual elimina a los depredadores de las medusas) como causas del aumento en la población de medusas en años recientes.

La situación en el Mediterráneo fue lo suficientemente grave como para llevar a la oficina británica de asuntos exteriores a emitir una advertencia a sus ciudadanos que se encontraban de vacaciones en la costa sur de Europa, con el fin de que estuvieran pendientes de las medusas.

La medusa más letal del mundo

Existen más de 2,000 especies de medusas.

La mayoría son completamente inofensivas, pero otras te podrían hacer sentir un dolor insoportable.

Por otro lado, están las asesinas.

Gran parte de las más letales del mundo son medusas de caja, lo cual hace referencia a la forma de cubo de la especie.

"Hay varias especies de medusas de caja grandes que han causado muchas muertes; entre ellas está la chironex fleckeri en Australia, chironex quadrigatus en Japón y especies relacionadas en Tailandia, Papúa Nueva Guinea e Indonesia", dice el profesor adjunto Jamie Seymour, un biólogo especialista en venenos de la Universidad James Cook, en Australia.

También conocida como la avispa del mar y medusa de caja del norte de Australia, la chironex fleckeri posiblemente es el animal más venenoso del mundo. Sus tentáculos pueden alcanzar distancias de hasta tres metros de largo. Puede encontrarse a lo largo de las aguas tropicales del Indo-Pacífico.

Un primo cercano y otro aspirante al trofeo del "más venenoso del mundo" es la medusa Irukandij, que es del tamaño de un dedal.

"Su nivel de toxicidad es increíblemente aterrador e igualmente fascinante", dice Gershwin.

"Aún el roce más ligero -ni siquiera lo sientes- y ¡bam! experimentas un dolor como nunca antes, tienes dificultad para respirar, no puedes mover tus extremidades, no puedes dejar de vomitar y tu presión aumenta".

"En realidad es sorprendente en cuántos lugares se encuentran alrededor del mundo; lugares que nunca esperarías: Hawai, el Caribe, Florida, Gales, Nueva Caledonia, Tailandia, Malasia, Filipinas, India... al igual que Australia".

¿Hay algún lugar seguro?

"Cada vez son más los lugares afectados por problemas de medusas con turistas, así que han desarrollado sistemas de predicción, para que los turistas sepan qué lugar es un lugar seguro", dice Gershwin.

La ironía, señala, es que los turistas que evitan cierta área por el riesgo van a una playa "segura" donde los oficiales son menos sinceros respecto a la situación de las medusas, con lo que están en mayor riesgo.

Un error común es pensar que lugares como Indonesia, Tailandia, Malasia y las Filipinas están libres de las medusas peligrosas.

"Las medusas ocupan todas las aguas, de polo a polo, y en distintas profundidades", dice Gershwin. "Aquellas que son letales se encuentran en una latitud de 40 grados norte a 40 grados sur".

"Australia es bastante franca respecto a los peligros de medusas, y también es asertiva respecto al manejo de seguridad, mientras en otros lugares hay presencia de medusas, pero muchos tienen menos información acerca de ellas o, en algunos casos, simplemente no quieren hablar de ello. Creo que los turistas deben estar conscientes de los peligros locales, y no deben esperar a ser informados".

Qué hacer si te pican

Gracias al famoso episodio de Friends que salió al aire en 1997, millones de personas creen que es buena idea tratar una picadura de medusas con orina.

En realidad, orinar sobre una picadura de medusa no es buena idea.

Un informe publicado en la revista Scientific American dice que la orina puede provocar que el aguijón de la medusa libere más veneno.

Mientras tanto, existe un debate respecto a qué funciona en realidad contra una picadura de medusa.

Muchos doctores dicen que todo depende de si la picadura ocurrió en aguas tropicales o no tropicales.

Si ocurrió en aguas tropicales, la persona afectada debe lavar el área con vinagre para desactivar cualquier nematocisto -las partes del aguijón- que todavía estén presentes.

"Si se lava el área con agua dulce, el efecto será lo opuesto", dice el informe en Scientific American. "Cualquier cambio en el balance de las disoluciones, como la concentración de sales dentro y fuera del cnidocito (una célula venenosa) desencadena la picadura".

En Norteamérica, los médicos recomiendan el uso de agua caliente y analgésicos tópicos en una picadura.

¿Podemos cambiar esto?

Gershwin dice que el aumento de las poblaciones de medusas es un indicador visible de que la vida en los océanos se encuentra fuera de balance.

"Si de alguna forma logramos erradicar todas las medusas, entonces algo más -alguna otra especie larguirucha- encontraría la situación perfecta", dice. "Así que la verdadera razón que nos debería preocupar es que actúan como una luz roja intermitente".

Ella explica que no hay un factor único responsable del aumento en las poblaciones de medusas, sino a una combinación de la pesca en exceso, el calentamiento del agua, bajos niveles de oxígeno y la contaminación.

Al pescar a los depredadores y competidores de las medusas, los humanos crean las condiciones perfectas para que éstas se multipliquen.

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"Tristemente, yo pertenezco al creciente grupo de personas que creen que en efecto, es demasiado tarde para cambiar las cosas", dice Gershwin. "Hay números tan bajos de tantas especies, y los hábitats están tan dañados, que restaurarlos a su esplendor original simplemente ya no es posible".

"Creo que nuestra única opción es decidir cuánto valoramos lo que tenemos actualmente, y decidir qué estamos dispuestos a hacer para mantenerlo, o por lo menos, aminorar el paso hacia su desaparición. Pero honestamente, ¿puedes ver que los 7, 000 millones de habitantes estemos de acuerdo al respecto?

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