El dentista estadounidense que mató a 'Cecil' dice que la caza fue legal

El sospechoso del asesinato del animal, Walter James Palmer, supuestamente pagó 50,000 dólares a un guía para matarlo
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Autor: Don Melvin | Otra fuente: CNN

Walter Palmer, un dentista de Minnesota, dijo que pensaba que la cacería de leones que pagó en Zimbabue a principios de este mes estaba adecuadamente organizada. Pero el león que él y sus guías locales persiguieron y mataron no era cualquiera.

Era Cecil, uno de los leones más conocidos de África y un importante atractivo turístico para Zimbabue.

Cecil, que tenía 13 años, era uno de los ejemplares más preciados del Parque Nacional Hwange, donde frecuentemente era avistado por los visitantes. Un video del animal con ojos soñolientos, indiferente y porte real ha sido ampliamente difundido.

Cecil era parte de un proyecto de investigación de la Universidad de Oxford y llevaba un collar de localización por GPS.

Lee: Zimbabue investiga caza del león 'Cecil'; hay tres extranjeros en la mira

Un oficial de la policía del país africano dijo que dos zimbabuenses habían sido arrestados por el caso y que las autoridades buscaban a Palmer.

50,000 dólares por matar a Cecil

Los zimbabuenses, Hoest Trymore Ndlovu y Theo Bronchorst, fueron citados en la corte este miércoles, de acuerdo con un comunicado de la Asociación de Cazadores y Guías Profesionales de Zimbabue. Bronchorst es un cazador profesional, detallaba el comunicado.

Las autoridades africanaes dijeron que Palmer era estadounidense y entregó su número de pasaporte y domicilio, pero la policía estaba confusa. Charity Charamba, un vocero de la policía de Zimbabue, dijo a CNN que la policía estaba buscando a Palmer, "que podía ser un español o un estadounidense".

La demanda es que el león fue asesinado de manera ilegal, dijo Charamba, porque el dueño del terreno en el que se encontraba el estadounidense "no se le asignó un león en su cuota de cacería de este 2015". 

Se cree que Palmer "aparentemente pagó entre 50,000 y 55,000 dólares por matarlo y asumimos que Theo Bronchorst recibió este dinero".

La caza fue legal, dice el estadounidense

En un comunicado difundido este martes, Palmer dijo que contrató a un guía profesional que le aseguró haber conseguido todos los permisos debidos.

"Para mi conocimiento, todo lo que involucró este viaje fue legal y apropiadamente manejado y conducido", dijo el hombre en su comunicado.

"No tenía idea de que el león fuera un animal conocido y favorito en el país, ni que fuera parte de un estudio hasta después de cazarlo. Me respaldé en la experiencia y conocimiento de guías profesionales para asegurarme que hiciera una caza legal", añadió Palmer.

El estadounidense dijo que ninguna autoridad de Zimbabue o de Estados Unidos lo ha contactado, pero que colaborará en lo que le pidan.

El cazador concluyó: "de nuevo, lamentó profundamente que el realizar una actividad que amo y practico de manera responsable y legal, haya resultado en la muerte de este león".

Torrente de ira 

El aparente papel de Palmer en la muerte de Cecil ha traído una enorme ola de ira en internet.

Su página Yelp en Bloomington, Minnesota, fue inundada con comentarios de gente molesta por la caza del león.

"Qué vergüenza, matar a una criatura majestuosa", escribió un usuario con el nombre de Charmie P.

El sitio web del negocio de Palmer, River Bluff Dental, parecía haber sido cerrada.

Un torrente de indignación fluyó en las redes sociales, con celebridades como Sharon Osbourne censurando al dentista.

"Espero que #WalterPalmer pierde su casa, su práctica y su dinero", tuiteó Osbourne. "Él ya ha perdido su alma".

Cecil, perseguido durante 40 horas

La muerte de Cecil fue cruel, de acuerdo con Johnny Rodrigues, director del Destacamento de Conservación de Zimbabue.

El 6 de julio, dijo Rodrigues, Bronchorst llevó a Palmer al Parque Nacional de Hwange.

"Ellos fueron a cazar durante la noche con una luz, y descubrieron a Cecil", dijo Rodrigues. "Ellos amarraron un animal muerto a su vehículo como anzuelo para que Cecil saliera del parque, y ellos perfumaron un área de aproximadamente 500 metros".

Rodrigues dijo que Palmer le disparó a Cecil con una flecha pero falló al matarlo. Luego dos hombres persiguieron al león durante 40 horas y le dispararon hasta que murió, dijo Rodrigues.

Cecil estaba sin piel y fue decapitado. Contrario a reportes anteriores, la cabeza no ha sido encontrada, dijo.

"La parte más triste de todo es que ahora que Cecil está muerto y es probable que el siguiente en la jerarquía, Jericho, mate a los cachorros de Cecil para que él pueda introducir su propia sangre en las leonas", dijo Rodrigues. "Este es el procedimiento de los leones".

Y para agregar al problema, "las leonas de la manada de Cecil quizá mueran defendiendo a estos cachorros", dijo Jeff Flockenm director regional del Fondo Internacional para el Bienestar de los Animales (IFAW, por sus siglas en inglés).

Prohibir la práctica de matar animales como trofeos de caza

El asesinato de Cecil ha renovado los llamados entre los activistas para que se dé una prohibición contra matar animales como los leones en África para tenerlos como trofeos de caza.

A primera hora del miércoles, más de 210,000 personas habían firmado una petición en línea que exigía "justicia" para Cecil. La petición hacía un llamado a que el presidente de Zimbabue, Robert Mugabe, deje de emitir permisos de caza para matar a animales en peligro.

Las poblaciones de leones africanos han disminuido en casi un 60% en el transcurso de los últimos 30 años, y tan solo 32,000 de ellos permanecen en su hábitat natural, según el IFAW.

Los cazadores argumentan que al pagar grandes cantidades para cazar ciertos animales con el permiso de las autoridades, pueden ayudar a financiar la preservación de especies en peligro de extinción.

Ese es el argumento presentado por Corey Knowlton, un tejano que pagó 350,000 dólares para cazar y matar un rinoceronte negro en Namibia este año.

Investigadores estudiaron los efectos de la caza en el parque de Cecil

Sin embargo, muchos conservacionistas cuestionan el valor de ese enfoque.

"Estudios demuestran que con estas grandes cazas en las que no se escatima el dinero, solo del 3% al 5% del ingreso por esa caza en realidad va destinado a las personas de la zona donde se lleva a cabo la caza", dijo Flocken.

"Existen formas mucho mejores de generar esta cantidad de dinero; los ingresos por el turismo de naturaleza, donde no matan a los animales, constituyen de tres a 15 veces más que lo que se genera en estas cazas por trofeos en África", le dijo a CNN.

Los investigadores de la Universidad de Oxford que han estudiado a los leones donde Cecil vivía descubrieron que la caza de trofeos afuera del parque nacional tenía un "impacto alarmante en las cifras y en la estructura de la población de los leones dentro del parque".

"Cada vez que se elimina un león macho a manos de cazadores en la frontera del parque, se creaba un 'vacío territorial' que obligaba a los machos a alejarse de dentro del área protegida hacia áreas fronterizas, donde también se volvían vulnerables a los cazadores", dijo la universidad.

Una moratoria completa sobre la caza de trofeos alrededor del parque entre 2005 y 2008 coincidió con un incremento del 50% en la población de leones, observaron los investigadores.

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La caza de trofeos empezó en 2009, pero con un monitoreo cercano por parte del equipo de investigación de Oxford, las autoridades de Zimbabue y otros grupos a fin de asegurarse de que su impacto en la población de leones fuera sostenible.

David McKenzie y Carol Jordan contribuyó con este reporte.

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