¿Cómo lograron sobrevivir al ébola los misioneros de EU?

El médico Kent Brantly y la misionera Nancy Writebol lograron curarse de ébola gracias al medicamento experimental ZMapp
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Jacque Wilson
Autor: Jacque Wilson
(Reuters) -

Dos misioneros estadounidenses con el virus mortal del Ébola recibieron un medicamento experimental.

Poco después, el médico Kent Brantly y Nancy Writebol fueron transportados separadamente de Liberia al Hospital de la Universidad Emory de Atlanta en Estados Unidos; los primeros pacientes humanos con ébola que llegaban a América.

Writebol fue dada de alta del hospital este martes. La mañana de este jueves, Brantly salió del mismo hospital sin señales del virus en su sistema, dijeron los médicos.

Sus recuperaciones parecen ofrecer esperanza para aquellos que luchan contra el mayor brote de ébola en la historia. Más de 2,400 personas tienen la infección, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), y ha matado a más de la mitad.

Pero ZMapp no es un tratamiento aprobado para el ébola; de hecho, no existe ningún tratamiento aprobado ni probado. Así que los gobiernos, organizaciones de ayuda y científicos en todo el mundo compiten por encontrar una forma de detener el virus.

Aquí están las respuestas a las preguntas sobre los pacientes con ébola y los tratamientos para la enfermedad.

1. ¿Brantly y Writebol están curados?

En su mayoría. Para que los pacientes con ébola dejen el aislamiento, dos pruebas sanguíneas necesitan salir negativas para el virus del Ébola. Para que sus fluidos corporales, como sangre, sudor y heces, ya no tengan la infección.

"Nancy está libre del virus, pero los efectos persistentes de la batalla la dejaron en una condición significativamente debilitada”, dijo en un comunicado el esposo de Writebol, David Writebol.

Algunos médicos creen que el virus puede permanecer en el fluido vaginal y semen durante varios meses, según la OMS. El médico Bruce Ribner, un especialista en enfermedades infecciosas en Emory, dijo que no hay evidencia de que el ébola se transmita de esta manera, pero el riesgo fue discutido con ambos pacientes.

2. ¿Ahora son inmunes al ébola?

Los médicos creen que sobrevivir al ébola te deja inmune a una futura infección. Los científicos encontraron que las personas que sobreviven al ébola tienen anticuerpos en su sangre que ofrecen protección en contra de la cepa del virus en el futuro, y posiblemente contra otras cepas también.

Pero, como puedes imaginarte, no han probado esta teoría al infectar a los sobrevivientes con el virus de nuevo.

Hay cuatro cepas de ébola conocidas que infectan a los humanos; la cepa del virus del Ébola de Zaire que causa el brote actual, es la más común.

3. ¿Quién más ha recibido ZMapp?

El medicamento contra el ébola fue enviado a España para administrárselo a un sacerdote llamado Miguel Pajares, quien contrajo el virus en Liberia. Pajares murió el 12 de agosto. No está claro si recibió el medicamento antes de morir.

ZMapp parece ayudar a tres trabajadores de salud de Liberia, quienes recibieron el medicamento experimental. Mostraron “señales muy positivas de recuperación”, dijo el Ministerio de Salud de Liberia a principios de esta semana. Los profesionales médicos que tratan a los trabajadores llaman a su progreso “extraordinario”.

4. ¿Quién fabrica el medicamento?

El medicamento fue desarrollado por la empresa de biotecnología Mapp Biopharmaceutical Inc., que se encuentra en San Diego, Estados Unidos. La empresa fue fundada en 2003 “para desarrollar farmacéuticos novedosos para la prevención y tratamiento de enfermedades infecciosas, enfocándose en necesidades no cumplidas en la salud mundial y biodefensa”, según su sitio web.

Mapp Biopharmaceutical ha trabajado con los Institutos Nacionales de Salud (NIH, por sus siglas en inglés) y la Agencia de Reducción de Amenazas de Defensa de Estados Unidos, una rama del ejército responsable de luchar contra las armas de destrucción masiva, para desarrollar un tratamiento contra el ébola durante años.

5. ¿Cómo funciona ZMapp?

Los anticuerpos son proteínas utilizadas por el sistema inmunitario para marcar y destruir células extrañas o dañinas. Un anticuerpo monoclonal es similar, excepto que está diseñado en un laboratorio así que se añadirá a partes específicas de una célula peligrosa, según la Clínica Mayo de Estados Unidos, imitando la respuesta natural de tu sistema inmunitario. Los anticuerpos monoclonales son utilizados para tratar diferentes tipos de condiciones.

Fuentes dijeron a CNN que el medicamento administrado a Brantly y Writebol en el extranjero era un anticuerpo monoclonal de tres ratones, lo que significa que los ratones fueron expuestos a fragmentos del virus del Ébola, y entonces los anticuerpos generados dentro de la sangre del ratón fueron cultivados para crear el medicamento.

Sin embargo, el medicamento también puede producirse con proteínas hechas de plantas de tabaco. El fabricante de ZMapp, Kentucky BioProcessing en Owensboro, Estados Unidos, proporcionó cantidades limitadas de este tipo de medicamento a Emory, de acuerdo con el vocero de la empresa, David Howard.

6. ¿Los médicos sabían que funcionaría en humanos?

No. El medicamento mostró ser prometedor en primates, pero incluso en aquellos experimentos, solo ocho monos recibieron el tratamiento. En cualquier caso, el sistema inmunitario humano puede reaccionar diferentemente al de los primates, razón por la cual se necesita que los medicamentos se sometan a pruebas clínicas humanas antes de ser aprobadas por las agencias del gobierno para su uso extenso.

Estos casos serán estudiados para determinar cómo el medicamento funcionó son sus sistemas inmunitarios.

7. ¿Hay otros tratamientos contra el ébola?

Varios medicamentos experimentales están en desarrollo, pero ninguno ha sido efectivo en humanos.

El mercado para estos medicamentos es pequeño; el ébola es una enfermedad rara, casi completamente confinada a los países pobres, así que financiar el desarrollo del medicamento proviene en su mayoría de agencias gubernamentales.

En marzo, los NIH concedieron una beca de cinco años de 28 millones de dólares para establecer una colaboración entre investigadores de 15 instituciones que trabajaban para combatir el ébola. Este miércoles, Wellcome Trust y el Departamento para el Desarrollo Internacional de Reino Unido anunciaron que se pondrá a disposición dinero para la investigación del ébola a partir de una iniciativa de 10.8 millones de dólares.

8. ¿Se le dará ZMapp o estos otros medicamentos a más pacientes con ébola?

Un panel de ética convocado por la Organización Mundial de la Salud concluyó que es ético dar medicamentos experimentales durante un brote tan grande como este, pero eso no significa que esto ocurrirá.

Lanzar un medicamento no probado durante un brote masivo sería muy difícil, dice Médicos Sin Fronteras. Los medicamentos experimentales normalmente no se producen en masa, y rastrear el éxito de un medicamento así, si es utilizado, requeriría personal médico extra donde los recursos ya son escasos.

En un artículo de opinión publicado en la revista Nature esta semana, el epidemiólogo Oliver Brady dice que hasta 30,000 personas en África occidental habrían requerido tratamiento en este brote si hubiera estado disponible.

9. ¿Qué hay de una vacuna contra el ébola?

Que quede claro, “vacuna” y “tratamiento” no son términos intercambiables. Una vacuna se administra para prevenir la infección, mientras que un tratamiento generalmente se refiere a un medicamento administrado a un paciente que desarrolló los síntomas.

Hay varias vacunas contra el ébola en desarrollo.

El gobierno canadiense donó entre 800 y 1,000 dosis de una vacuna experimental contra el ébola a la OMS. El medicamento, llamado VSV-EBOV, está hecho en Canadá y es propiedad de este país, al ser desarrollado por el Laboratorio Nacional de Microbiología de Canadá.

Nunca fue probado en humanos “pero muestra ser prometedor en la investigación animal”, dice la agencia. No sabemos si la vacuna fue administrada a alguien en la tierra.

Los NIH dicen que un análisis de seguridad de una vacuna contra el ébola comenzará en septiembre.

Caleb Hellerman y Danielle Dellorto de CNN contribuyeron con este reporte.

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