¿Frío extremo? Todo lo que necesitas saber sobre la hipotermia

Los expertos explican qué es la hipotermia, cuáles son los síntomas y cómo actuar para evitarla
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Autor: Ashley Fantz
(Reuters) -

En el noreste de Estados Unidos se vive una ola de frío histórico que podría dejar hasta 90 centímetros de nieve en Boston y Nueva York antes de que termine el martes, con lluvia congelante y fuertes ráfagas de viento, posiblemente que alcanzan hasta 104 kilómetros por hora, y algunos de ustedes pueden estar por experimentarlo. Por eso, te compartimos algunas preguntas y respuestas sobre la hipotermia, una condición que podría presentarse ante este 'frío' panorama. 

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¿Cómo sé si tengo hipotermia?

Ya sea a causa de la exposición al frío o a la inmersión en agua fría, una persona que tiene hipotermia empieza a tiritar para mover los músculos y generar calor, de acuerdo con los expertos. Cuando el cuerpo deja de tiritar, es indicio de un problema considerable.

Cuando la hipotermia empieza, las funciones esenciales del cuerpo se intensifican para llevar sangre a las extremidades. Tiritar es el instinto de supervivencia involuntario del cuerpo para obligar a los músculos a conservar el calor.

Si empiezas a tiritar, es mejor activarse.

"Deberías empezar a correr, a saltar, a moverte… Deberías hacer cualquier cosa que puedas para aumentar tu temperatura corporal", dijo Jesse Schomberg, quien informa a los habitantes de Minnesota sobre la hipotermia en la fundación Minnesota Sea Grant.

En Minneapolis había 18° C bajo cero a las 10 de la mañana del miércoles 21 de enero. El frío causó la muerte de 26 personas en Minnesota entre enero y marzo de 2014, según reportes del diario Minneapolis Star-Tribune.

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La hipotermia leve puede hacer que una persona sienta mareos, hambre, náuseas y dificultades para hablar con claridad. Las habilidades motoras empiezan a fallar y la persona puede sentirse cansada.

Los niños usualmente presentan enrojecimiento y enfriamiento de la piel. El llanto de los bebés se debilita. En los casos inusuales de personas que sobreviven a la hipotermia, se reporta un estado de confusión extrema.

¿Cómo sabemos tanto de la hipotermia si pocas personas sobreviven?

Gordon Giesbrecht cuenta que él y sus asistentes han disminuido artificialmente su temperatura corporal hasta el punto de la hipotermia al menos 30 veces.

"Sí, tengo una camiseta de eso", dice. "Lo he hecho en entornos muy controlados, claro, y hemos aprendido mucho".

El rector asociado de Kinesiología y Administración de la Recreación de la Universidad de Manitoba, en Canadá, estudia los efectos que el clima extremo y el esfuerzo físico tienen sobre el cuerpo.

Hace años era guía instructor en las montañas de Alberta, en la Columbia Británica, labor que lo inspiró a hacer una carrera con los datos curiosos sobre el frío.

"Cuando llevábamos a la gente al bosque, siempre querían saber sobre la hipotermia y la congelación", dijo Giesbrecht a CNN.

Por mucho tiempo, los expertos en medicina creyeron que calentar de inmediato a una víctima de hipotermia sería perjudicial, que podría causar un paro cardíaco o algún otro choque al organismo, explicó.

Gracias a sus investigaciones llegó a la conclusión de que se debería calentar de inmediato a la víctima y se debe aplicar al tronco la cantidad más tolerable de calor, explicó.

Los experimentos de Giesbrecht también han dado esperanzas de sobrevivir a una persona que caiga en agua fría y desarrolle hipotermia.

En diciembre de 2014 dijo a la revista estadounidense Newsweek que una persona que queda atrapada bajo el hielo puede sobrevivir hasta 30 minutos después de ahogarse porque en caso de que "el suministro de oxígeno se haya detenido, un cerebro más frío puede sobrevivir a un periodo más prolongado de anoxia [suministro extremadamente bajo de oxígeno]".

Una cosa extraña y definitiva que hacen las víctimas de hipotermia

Se conoce como desvestimiento paradójico. Hay reportes aislados de personas que sienten la urgencia de arrancarse la ropa cuando están en la fase final y más peligrosa de la hipotermia.

Se sabe poco sobre esos casos, dijo Geisbrecht, porque se ha podido reanimar a muy pocas personas después de esta etapa. Los científicos no saben exactamente por qué se presenta esta urgencia por desvestirse, dijo. El desvestimiento paradójico ha sido relevante en investigaciones criminales porque cuando se encuentra a una víctima vestida parcialmente, los investigadores a veces asumen incorrectamente que la víctima sufrió un ataque sexual, explicó.

Finalmente, ¿cuántas personas mueren de hipotermia?

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Los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC, por sus siglas en inglés) reportan que, en promedio, al menos 1,000 personas mueren cada año de un trastorno que se presenta cuando la temperatura corporal de una persona cae por debajo de los 35 grados centígrados.

Las etapas de la hipotermia inician cuando el cuerpo pierde calor más rápido de lo que puede generarlo. El trastorno usualmente afecta a la gente que abusa de las bebidas alcohólicas o las drogas, a la gente muy anciana o muy joven, y a la gente que tiene mala salud en general, según los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos. Incluso los bebés que duermen en habitaciones frías pueden presentar hipotermia, según los CDC.

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