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La batalla entre AT&T y Trump amenaza con frenar planes de otras fusiones

La demanda del Departamento de Justicia contra la fusión entre la operadora y Time Warner levantará también dudas respecto a los estándares del departamento sobre monopolios.
Randall Stephenson AT&T
La competencia El CEO de AT&T, Randall Stephenson, dice que empresas como Amazon o Google ya crean contenido original y lo distribuyen directamente al consumidor. (Foto: Reuters)

En un momento en donde la industria de medios experimenta cambios rápidos y consolidaciones, la demanda del Departamento de Justicia sobre la fusión entre AT&T y Time Warner pondrá pausa a los acuerdos y levantará dudas sobre los estándares sobre monopolios por parte del gobierno estadounidense.

"Esto pone pausa a todo. Ahora nadie conoce las reglas”, dice Rich Greenfield, un analista de medios y tecnología a CNN.

El Departamento de Justicia presentó el lunes una demanda para detener la adquisición de Time Warner por parte de AT&T bajo los argumentos de que este último controla tanto la distribución (DirecTV) como el contenido (con canales como CNN, TNT y HBO) y que dicha competencia dañará a los consumidores.

Este argumento es opuesto a la manera en que el departamento había lidiado con las fusiones no competitivas durante décadas y ocasionará que otros distribuidores como Comcast y Verizon paren sus posibles adquisiciones.

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"Esto debe preocupar a cualquiera que esté pensando en una gran transacción”, dice a CNN Kevin Arquit, un abogado especializado en antimonopolios quien trabajó anteriormente en el Departamento de Justicia y la Comisión Federal de Comercio (FTC, por sus siglas en inglés) e incluso asesoró en la venta de DirecTV a AT&T.

“Se abrió una compuerta al anteponer una demanda que no tiene límites definidos”, aseguró.

Lee: Trump se pronuncia contra el acuerdo Warner-AT&T

Cuando el Departamento de Justicia aprobó la adquisición de NBCUniversal en 2011 a manos de Comcast, los distribuidores creyeron que se trataba de una luz verde para realizar compras verticales con compañías de contenido.

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Además del acuerdo entre AT&T y Time Warner, tanto Comcast como Verizon se han acercado a 21st Century Fox en las últimas semanas para adquirir la mayor parte de sus activos. Ahora, analistas creen que esas pláticas se suspenderán.

La demanda del departamento viene en un momento en el que nuevos jugadores tecnológicos como Amazon, Google y Facebook ya tienen control de la distribución y de parte del contenido, lo que lleva a los ejecutivos de las empresas más antiguas a quejarse sobre el doble estándar.

El CEO de AT&T, Randall Stephenson, dijo en una conferencia de prensa el lunes que “las enormes empresas de internet”, como Amazon, Netflix, Facebook y Google ya están creando contenido original y distribuyéndolo directamente al consumidor.

"Netflix distribuye su contenido a más de 100 millones de personas. Amazon lo hace a sus miembros Prime que alcanzan 60 millones. Google y Facebook: ellos alcanzan y distribuyen contenido literalmente a miles de millones de personas”, dijo Stephenson.

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“¿Y el gobierno alega que AT&T que tiene 25 millones de televidentes y Turner, con un porcentaje del mercado de un solo dígito en televisión, tendrán un poder de mercado fuera de lo legal? Esto desafía la lógica y no tiene precedente”, agregó.

Claro, empresas como Netflix o Amazon no tienen la infraestructura que transmite el contenido. Sin embargo, reciben ganancias por cobrar a los consumidores de la plataforma en la que se entrega el contenido.

Herbert Hovenkamp, un experto en monopolios de la Universidad de Pensilvania, nota la discrepancia de las reglas que tiene el departamento para aquellas compañías que quieren adquirir contenido, versus las que ya lo crean: “Si AT&T hubiera creado a HBO internamente, no habría reglas antimonopolios para prevenirlo”, asegura.

Aun así, los gigantes de la tecnología ponen atención a la postura del Departamento de Justicia frente a AT&T porque afectará también sus futuros planes de compra.

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Ha existido durante años el rumor de que Amazon o Apple algún día buscarán adquirir medios convencionales como 21st Century Fox o Time Warner. Sin embargo, ahora no queda claro si eso será permitido bajo la óptica actual del Departamento de Justicia.

Las compañías de medios no tendrán suficiente claridad sobre la postura del departamento hasta que se decida el caso de AT&T el próximo año. Esto significa que las potenciales adquisiciones y fusiones se podrían congelar durante varios meses.

"Si los distribuidores no pueden ser dueños del contenido, ¿entonces Facebook puede comprar Fox, Apple puede comprar a Fox? Simplemente no lo sabemos”, dice Greenfield. “Y si eres Fox, ¿por qué te pondrías en venta si no puedes saber si quienes están interesados en ti pueden adquirirte?”, concluyó.

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