China, el país desconocido para Facebook

El gigante asiático tiene estrictas reglas de censura y Mark Zuckerberg podría tener que ceder.

El país con mayor población sin ‘face’

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facebook mark Zuckerberg demanda propiedad  (Foto: Cortesía Fortune)

Si Mark Zuckerberg quiere beneficiarse del país con mayor crecimiento en Asia, el campeón de las redes sociales tendrá que tomar algunas decisiones difíciles sobre el tipo de compañía que quiere que sea Facebook. ‘Te gusta', lo odias, o simplemente no te importa,no puedes negar la existencia del efecto Facebook. En seis años, el sitio de red social usurpó el lugar tanto de Friendster como de MySpace y atrajo a casi 600 millones de usuarios registrados que entran al sitio en más de 200 países en seis continentes, desde Túnez hasta Qatar.

Pero hay un país inmenso donde el sitio no ha logrado tomar ventaja: China.

Si Estados Unidos representaba la tierra de las oportunidades para los inmigrantes durante la primera mitad del siglo XX, ahora China representa al país con el potencial sin explorar más grande para Mark Zuckerberg y Facebook.

Facebook solía tener presencia ahí, pero durante los últimos dos años el sitio ha sido casi inaccesible debido a la censura del Gobierno. Dada las increíbles estadísticas de incursión de Facebook en Estados Unidos, los 420 millones de usuarios de Internet en China representan un amplísimo mercado para la compañía que aún está en una etapa de crecimiento agresivo.

Quizás es por eso que la idea de la presencia de un Facebook chino es tan tentadora para Zuckerberg, quien visitó el país en diciembre. Aunque estaba de vacaciones con su novia, el presidente ejecutivo encontró el tiempo para reunirse con compañías tecnológicas. Visitó a Robin Li, presidente ejecutivo del gigante de motor de búsqueda chino, Baidu. 

"Obviamente se trata de uno de los grandes puntos negros de Facebook porque está bloqueado", dijo recientemente el vocero de Baidu, Kaiser Kuo. "Estoy seguro de que Zuckerberg quiere el consejo de alguien familiarizado con el panorama del Internet aquí".

Y Zuckerberg admite su interés. "Si podemos demostrar que nosotros, como compañía occidental, podemos tener éxito en un lugar donde no ha tenido éxito ningún otro país, podemos comenzar a descubrir las sociedades adecuadas que necesitaríamos para tener éxito en China bajo nuestros propios términos", dijo Zuckerberg durante un discurso en la Universidad Stanford el año pasado. "¿Cómo se puede conectar el mundo entero si no incluyes a 1,600 millones de personas?", cuestionó. 

La gran ‘muralla’

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China  (Foto: CNN)

En cuanto al acceso a internet, los ciudadanos chinos no tienen mucho que decir al respecto. Facebook es inalcanzable para ellos, aunque no siempre fue así.  La red social lanzó una versión remota en chino en junio de 2008, pero el lento acceso limitó al servicio hasta 2009. En julio de ese año hubo disturbios en Urumqi, la capital de la región Xinjiang de China. 1,400 manifestantes fueron arrestados, y la situación fue apodada por los medios como "el siguiente Tiananmen". Después, los usuarios de Facebook que intentaron registrarse se toparon con un mensaje de error en el sistema. El gobierno había bloqueado oficialmente a la red social, lejos de la "Gran barrera de fuego de China", según Li Zhi, director de policía del Partido Comunista Chino de Urumqi.

"Sofoca los disturbios pronto para prevenir que la violencia llegue a otros lugares".

Facebook ha permanecido bloqueado desde entonces, obligando a los usuarios fieles a ser creativos. Si buscan bien, encontrarán foros ocultos llenos de chinos insatisfechos que discuten formas de superar la barrera, como el servicio de paga sin costos de instalación llamado SecuriTales, o Redes Virtuales Privadas (VPN) como GoTrusted, que tiene acceso a Internet a través de Proveedores de Servicios de Intenert (ISP) en otros países.

"Cuando Facebook fue bloqueado, todos estaban devastados", dijo a Fortune un expatriado estadounidense en China que tiene su propio negocio. Como usuario regular de Facebook desde 2008, ahora usa una VPN para entrar a la red social. Él considera la censura un mal necesario.

"Antes de que comenzara la Expo Mundial en Shangai, cerraron toda una granja de servidores tres días sin advertirlo, para que la policía pudiera analizar todos los servidores en busca de contenido que no les gustara", dijo.

Ésta es una de las muchas anécdotas similares que surgen del país cuyo gobierno está comprometido con la censura. 

Los defensores de la libertad de expresión alegan que el gobierno no debería tener tal poder, pero para que un producto extranjero, como Facebook, tenga éxito ahí, tendría que tolerar estas medidas.

Si Facebook crece lo suficiente,como Google, tendría que enfrentar una serie de opciones difíciles sobre cuánto está dispuesto a permitir que el gobierno chinoentre a sus granjas de servidores, a cambio de la capacidad de hacer negocios en ese país

El plan de Facebook

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facebook-red-social-AP.jpg  (Foto: AP)

Hasta ahora, Facebook no ha hablado de su estrategia de incursión en el mercado. "Nos interesa China y estamos comenzando a estudiar y aprender sobre el país para evaluar varios enfoques posibles quebeneficien a nuestros usuarios, desarrolladores y publicistas", dijo a Fortune Debbie Frost, directora de Comunicación Global de Facebook. Los retos para cuando Facebook logre entrar son formidables. Al menos deberá enfrentar los siguientes problemas: 

Trabajar localmente 

Primero que nada, Facebook debe prepararse para trabajar con el gobierno chino a un nivel sin precedentes.

Si quiere superar la gran barrera, que afecta a todos los sitios fuera del país, necesita trabajar desde ahí. Para hacerlo, Facebook tendrá que obtener una licencia de negocios, algo difícil de obtener a menos que se asocie a una compañía local. Facebook podría obtener su licencia como socio, quizás uniéndose a un jugador chino importante como Baidu. Ya sea que lo haga como fusión o como trámite, esto ayudará a Facebook a reducir el camino burocrático y agilizar el proceso. 

Censura 

China es reconocida por su estricta supervisión al contenido en internet.

Actualmente no se puede tener acceso a YouTube, Human Rights Watch, Voice of America y a otros sitios. Los sitios locales deben seguir políticas gubernamentales diarias. Las compañías de internet chinas, como Baidu, logran funcionar porque cooperan, borrando contenido en respuesta a llamadas telefónicas y mensajes instantáneos de las autoridades pidiéndoles que lo hagan, con menos protección a la libertad de expresión que lo que el gobierno estadounidense ofrece a compañías y usuarios de Internet.

El problema tomó fuerza el año pasado, cuando Google hizo historia al salirse de China, sacrificando miles de millones de dólares en ingresos futuros en el proceso, y todo debido a los principios personales y de negocios del cofundador Sergey Brin. Como dijo Fortune, Brin no estaba cómodo haciendo negocios con un régimen sofocante que se asemejaba a su nativa Unión Soviética.

Si Facebook quiere manejarse en servidores locales, debe prepararse para la censura, aunque entraría en el problema de cómo censurar el contenido y en qué proporción.

¿Los usuarios deberían tener límites para hacerse de amigos de personas a quienes les gustan páginas tabú como Tibet o Tiananmen Square? ¿Las actualizaciones de estado serán palabras clave de temas o links de sitios prohibidos que serán borrados de inmediato de las actualizaciones?

Facebook debe descubrir cómo atender estos problemas y otros. Es argumentable que censurar una red de interconexiones personales será un reto mayor al de borrar ciertos resultados de búsqueda o ligas a sitios. La censura en una página de Facebook lucirá más obvia, a menos que Facebook se comprometa en grande para desarrollar una versión de su servicio que enmascare la censura ante los ojos de sus usuarios.

Quizás eso será obligatorio, porque si Facebook no censura a un nivel que satisfaga al gobierno, quizás volverá a ver a China desde afuera.

¿Crear un nuevo Facebook?

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facebook logo generica  (Foto: CNN)

La red social podría tomar un camino completamente distinto si crea una sección o red exclusiva para China que se ajuste a las regulaciones gubernamentales pero opere de forma distinta a Facebook. Este gran muro de Facebook sería más fácil de crear. Al balcanizar a los usuarios chinos y al dejarlos en una burbuja, será más fácil controlar el contenido que pueden ver, en vez de descifrar cómo podrían interactuar con miembros internacionales. 

El reto de la competencia local

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facebook  (Foto: CNN)

¿Han escuchado hablar de Orkut?Fue lanzado por Google en 2004, y esta red social no logró tomar fuerza en mercados como Estados Unidos, pero fue un éxito en Brasil, tanto, que las oficinas centrales de la compañía ya están ahí. Según Nate Elliot, analista de Forrester, el éxito de Orkut se debió, en gran parte, al hecho de que no había mucha competencia local.

En China ocurre algo distinto. Ya hay varios jugadores locales, como las copias de Facebook Renren y Kaixin001. Facebook podrá ser el campeón en Estados Unidos y en otros países, pero en China necesitará empezar de cero. Las redes sociales giran en torno a la gente; después de todo,¿quién llena realmente las actualizaciones con cambios de estado, videos, fotos y ligas?

Los socios locales podrían beneficiarse de Facebook con una mayor visibilidad y llamando la atención de usuarios potenciales. Claro que todo el ejercicio podría ser irrelevante. China creó su economía imitando y personalizando las ideas del mundo para sus propios clientes y exportaciones, desde bolsas de mano hasta autos o trenes bala japoneses.

Todo es parte de la forma en la que el país hace negocios, y esos participantes no están esperando a que Facebook obtenga su licencia. Por eso, una compañía de internet china ya prometió aprender y adaptar a Facebook (es decir, copiarla) para sus usuarios chinos.

A final de cuentas, Facebook tendrá que preguntarse, dados los sacrificios financieros, morales y políticos, si está dispuesto a ir tan lejos por obtener usuarios nuevos.

Tendrá que preguntarse si la idea de una red social es la misma con un contenido limitado no por la imaginación o intereses de los usuarios, sino por la intervención del gobierno. Para el mundo, la pregunta es si el Facebook chino se asemejará a la experiencia que tienen los usuarios actuales, o si será un producto irreconocible que fue demasiado contemporizado como para ser legítimo.

Si es lo segundo, los nuevos usuarios en China y los usuarios de todo el mundo con preocupaciones políticas, podrían presionar el botón de ‘no me gusta'en Facebooko dejar de entrar al sitio de forma tajante.