Corea del Norte, ¿atrae a los jóvenes a una trampa?

La industria turística del país ofrece a los viajeros tours guiados promocionando total seguridad, pero algunos dudan de ello tras el caso de Otto Warmbier.
El turismo sería usado por Corea del Norte para atraer jóvenes.
Atracción  El turismo sería usado por Corea del Norte para atraer jóvenes.  (Foto: Reuters)
Por: JOSHUA BERLINGER
HONG KONG (CNN) -

Otto Warmbier fue a Corea del Norte como un estudiante de 21 años de ojos brillantes en busca de aventura.

Salió de allí en estado vegetativo.

El mundo nunca podrá averiguar exactamente qué le sucedió al ex estudiante de la Universidad de Virginia, pero su padre cree que fue engañado para visitar el país con fines perversos.

“Los norcoreanos atraen a los estadounidenses para viajar a Corea del Norte a través de grupos de tours dirigidos desde fuera de China, que anuncian avisos publicitarios en Internet proclamando que ningún estadounidense es detenido en nuestros paseos y que es un lugar seguro”, dijo Fred Warmbier.

Troy Collings, el director administrativo de Young Pioneer Tours en Corea del Norte, la empresa con sede en Pekín que organizó el viaje de Warmbier, negó esa descripción.

“Hemos proporcionado visitas seguras a más de 8,000 turistas a Corea del Norte en los últimos 10 años”, dijo Collings. “La afirmación de que estamos tratando de atraer a los jóvenes estadounidenses como carne de cañón para los coreanos simplemente no es verdad, el hecho de que solo hemos tenido un arresto en nuestra historia (y ningún arresto más desde entonces) no debe desestimarse”.

Collings sostuvo que la compañía nunca ha afirmado que los estadounidenses “no son detenidos” en sus anuncios. “De hecho, no apuntamos ni mencionamos específicamente a los estadounidenses en ninguna de nuestras campañas publicitarias”, agregó.

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Industria naciente

Sigue sin estar claro cómo la noticia de la condición de Warmbier podría afectar al incipiente mercado de turístico de Corea del Norte.

Una fuente de la industria de turismo de Corea del Norte dijo a CNN que no ha visto ninguna disminución en el número de turistas desde que Warmbier fue detenido, aunque ha notado una ligera caída en las consultas de estadounidenses.

Eso podría cambiar a medida que el caso de Warmbier recibe más publicidad, dijo. La fuente pidió el anonimato para proteger el negocio para el que trabaja.

El año pasado, más de 4,000 turistas no chinos visitaron Corea del Norte en general, dijo la fuente. Unas 20 o 30 agencias de viajes internacionales —muchas con sede en China— actualmente operan visitas guiadas al aislado estado.

Young Pioneers, cuyo sitio web se jacta de ofrecer “viajes de bajo presupuesto a destinos de los que tu madre preferiría que te mantuvieras alejado”, está entre la opción más popular de operadores turísticos entre los jóvenes occidentales.

Warmbier fue declarado culpable de haber cometido un acto hostil contra el régimen norcoreano y sentenciado a 15 años de trabajos forzados en marzo de 2016. Las autoridades aseguraron que obtuvieron imágenes de seguridad de él robando una pancarta política de su hotel, la cual fue utilizada como evidencia durante su juicio con duración de una hora, según reportes.

“Hacemos todo lo posible para informar y proteger a nuestros clientes antes de reservar la visita, sin embargo, como la mayoría de las agencias de viajes que operan en la mayoría de los países, no podemos proteger a aquellos que se considera que han violado la ley”, dijo Collings.

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Un país intacto

Con el advenimiento de los viajes baratos hay una atracción inherente en visitar uno de los últimos lugares del mundo restantes que no ha sido afectado por el turismo de masas.

“En realidad, no tienes nada de qué preocuparte como turista, siempre y cuando obedezcas las leyes de la RPDC (República Popular Democrática de Corea) y no hagas nada para desacreditar a la familia gobernante de Kim, estarás bien”, dice Lonely Planet en su sitio web.

El turismo a Corea del Norte —especialmente el turismo occidental— ha aumentado significativamente en los últimos años a pesar de las tensiones internacionales en torno al programa nuclear del país.

Algunos van para atestiguar los días festivos específicos del Estado de Corea del Norte, otros para eventos como el Maratón de Pyongyang.

Todos los viajes están meticulosamente organizados. Los turistas están acompañados por un guía de turismo empleado por el gobierno cada vez que salen de su hotel. Siete compañías norcoreanas tienen licencia para asociarse con agencias externas —como Young Pioneers— para operar visitas.

Una mujer que habló con CNN comparó la ciudad con un “estudio de cine”.

Lo que los visitantes pueden ver y hacer es muy restringido. La mayoría no puede aventurarse fuera de la capital de Pyongyang, una ciudad usada a menudo como exhibición de propaganda. El gobierno incluso decide quién puede vivir allí.

El acceso a las zonas rurales, que se cree que están seriamente empobrecidas, está prohibido para los visitantes y el mundo exterior.

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Faye Cook, una expatriada británica que vive en Hong Kong, no está preocupada por su visita a Corea del Norte en tres semanas. Ella tiene amigos que han viajado recientemente allí y le dijeron que se sintieron seguros todo el tiempo.

“Es algo que ha estado en el fondo de mi mente durante un tiempo”, dijo a CNN. “Cuando me mudé a Hong Kong, supe que sería algo en mi lista de cosas por hacer”.

Los ciudadanos estadounidenses pueden visitar Corea del Norte, pero es algo poco recomendado. El Departamento de Estado advierte enérgicamente contra ello, citando casos como los de Warmbier.

“Él (Warmbier) fue sentenciado en un juicio amañado, y el castigo fue totalmente desproporcionado”, dijo la fuente en la industria del turismo de Corea del Norte. “Ahora bien, una disculpa con lágrimas debería haber sido suficiente para resolverlo, pero esto es Corea del Norte, y es precisamente por eso que tienes que ayudar a educar a la gente antes de que vayan”.

Muchos creen que el turismo estadounidense en Corea del Norte ayuda a cada lado a humanizar al otro, incluyendo a Dennis Rodman, quien actualmente está visitando ese aislado país. Un puñado de legisladores estadounidenses estaban presionando para prohibir la práctica antes de que las noticias del coma de Warmbier se volvieran públicas.

“Buscamos promover el compromiso entre Corea del Norte y países extranjeros porque creemos que puede conducir a un futuro menos tenso con menos desconfianza mutua”", dijo Collings, de Young Pioneer Tours. “Algunas personas pueden estar en desacuerdo con nuestro enfoque hacia Corea del Norte, pero cualquier afirmación de que tenemos intenciones siniestras es una mala interpretación”.

Los padres estadounidenses que escuchen acerca de su caso ahora tal vez lo piensen dos veces si se enfrentan a la misma decisión que Fred y Cindy Warmbier.

“Ellos anuncian que es el viaje más seguro de todos y saben que es uno al que su madre no querría que fueran. Pero lo que hacen es proporcionar carne de cañón a los norcoreanos y mi hijo se convirtió en [eso]”. Dijo Fred Warmbier. “Ellos lo tomaron como rehén en el aeropuerto y luego el resultado habla por sí mismo”.

Cook, la mujer británica que planea viajar a Corea del Norte, dice que ciertamente no planea cancelar su viaje, a pesar de que su compañero de viaje se echó para atrás.

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“Voy a ser sensata y hacer todo lo que me digan que haga y trataré de no presionar los límites en absoluto”, dijo a CNN.

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