Ven a robot como obra de arte

David Hanson está convencido de que hay un negocio potencial en el diseño y venta de robots; con el diseño de Zeno, pretende demostrar que la robótica puede ser una expresión artística.
Zeno hace varias expresiones faciales. (AP)
RICHARDSON, TEXAS (AP) -

David Hanson tiene dos pequeños Zeno que cuidar. Está su hijito Zeno, de 18 meses, que parlotea y sonríe mientras explora la atestada oficina de su padre. Y también el robot Zeno. Todavía no habla ni camina, pero tiene ojos titilantes que pueden rastrear el movimiento de los humanos y un rostro cautivante con una rica gama de expresiones.

Con 43 centímetros de altura y 2.75 kilogramos de peso, el Zeno artificial es la culminación de cinco años de trabajo de Hanson y un reducido grupo de ingenieros, diseñadores y programadores de su compañía, Hanson Robotics.

Están convencidos de que existe un negocio potencial en el diseño y venta de robots mascotas, o robots sociales.

En contraste con los juguetes robóticos, Hanson concibe a Zeno como un compañero interactivo, un amigo sintético que puede entablar una conversación y expresar emociones humanas por medio de una cara recubierta de un material parecido a la piel humana que Hanson llama ''frubber''.

''Es una representación de la robótica como un medio animado, inteligente'', afirma Hanson. ''Te ve y reconoce tu cara. Aprende tu nombre y puede establecer una relación contigo''.

No es coincidencia que todo este concepto asemeje una película de ciencia ficción.

Hanson dijo que se inspiró en el realismo del libro ''Supertoys Last All Summer Long'', de Brian Aldiss. La historia de Aldiss de un afligido niño robot, David, y la búsqueda del amor de sus padres de carne y hueso fue el material básico en que se basó Steven Spielberg para su película ''Artificial Intelligence: AI''.

Planea tener listos los pequeños Zeno para lanzar al mercado dentro de los próximos tres años a precios de 200 a 300 dólares.

Hasta entonces Hanson, de 37 años, se gana la vida vendiendo y alquilando cabezas robóticas de aspecto natural. Su compañía ofrece modelos que lucen como Albert Einstein, un pirata y un roquero, con cabello en puntas y lentes ahumados. Cuestan decenas de miles de dólares y pueden ser personalizados para lucir como cualquier persona, aseguró.

La compañía, que aún no ha rendido ganancias, recibió un impulso con una subvención de un millón y medio de dólares del Texas Emerging Technology Fund en octubre. El fondo fue creado por el gobernador Rick Perry en el 2005 para mejorar las investigaciones en las universidades de Texas y contribuir al despegue de nuevas compañías de tecnología.

Hanson admite que pasarán por lo menos 15 años antes de que los constructores de robots se aproximen siquiera a lo que se ve en las películas. El robot Zeno por ahora es un prototipo.

Durante una reciente demostración, Zeno apenas podía mantenerse en pie y tuvo que ser conectado a un banco de computadoras que le dijeron cómo sonreír, fruncir el ceño, mostrar sorpresa o torcer la nariz en gesto de enojo.

La robótica, considera Hanson, debería representar una expresión artística, ser un medio creativo afín a la escultura o la pintura. Pero convencer a la gente de que los robots deberían parecerse a los seres humanos en vez de ser sencillamente robots sigue constituyendo un desafío.

Los expertos creen que los seres humanos tienen una reacción psicológica positiva a los robots que se parecen de algún modo a los seres humanos, pero que los robots demasiado realistas terminan pareciéndoles grotescos y hasta inquietantes.

''Nadie se queja de que las esculturas de Bernini sean demasiado realistas, ¿no es así?'', se preguntó Hanson. ''Bueno, los robots pueden parecer reales y también ser apreciados. Estamos tratando de hacer de la robótica un nuevo medio artístico''.

¿Y cómo es que Hanson terminó con dos Zeno?

Todo se remonta a cuando su esposa Amanda dio a luz a su primer hijo y Zeno el robot ya estaba en la etapa de planificación.

Estuvieron pensando en varios nombres para su varoncito recién nacido, pero cuando probaron con ''Zeno'' el rostro del bebé ''pareció cubrirse de paz, como si fuera tranquilizante'', recuerda. ''No podíamos darle ningún otro nombre. Él mismo lo eligió''.

Amanda está de acuerdo. ''Pensé que era un nombre cariñoso y dulce'', dijo.

Los parecidos van más allá del nombre. Aunque Zeno el robot fue construido para parecerse al personaje animado Astro Boy de la televisión japonesa, su cabello de plástico y ojos redondos presentan un notable parecido con los rulos y ojazos del Zeno de carne y hueso.

Pero Hanson, que también ha sido escultor de personajes de The Walt Disney Co., dijo que ''no nos propusimos conscientemente configurar este robot como él''.

Hanson dice que uno de los grandes avances de Zeno es que el cerebro no está dentro del robot, sino que tiene conexión inalámbrica con una computadora personal que opera una variante de Massive Software, el mismo código empleado por el cine en escenas de batallas espectaculares como en ''Lord of the Rings''.

Hanson ha sido reconocido por la Asociación para el Progreso de la Inteligencia Artificial en el 2005 y por la Trienal Nacional de Diseño Cooper-Hewitt, del Smithsoniano, el año pasado.

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