Nvidia, el dolor de cabeza de Intel

El gigante de los chips enfrenta las acusaciones de monopolio de un nuevo rival en el mercado; el reclamo de Nvidia se suma al de AMD, por el que Intel pagó 1,250 mdd bajo un acuerdo.
macbook-computadora-apple-AP.jpg  (Foto: AP)
Jon Fortt

Tal vez pensaban que el presidente ejecutivo de Nvidia, Jen-Hsun Huang, era feliz.

Tras haber llegado al bajo punto de 7 dólares por acción a principios del año, ahora sus acciones están en 14 dólares. Hace algunos meses, Apple comenzó a emplear su set de chips de gráficas, un grupo de circuitos diseñados para que trabajaran juntos, en casi toda la línea de Macs, lo que le dio una aceptación de alto perfil. En cuanto al segmento del netbooks blancas de moda, sus procesadores Ion han recibido críticas muy favorables por haber convertido a las computadoras personales de bajo rendimiento en máquinas de video de alta definición. 

El problema es que ambos productos aclamados de Nvidia pueden estar condenados a muerte.

¿Por qué? Huang culpa a Intel, el gigante de los microprocesadores. El set de chips de gráficos de Nvidia fue tan satisfactorio para Steve Jobs que incluso compró una gran cantidad de ellos, pero ahora no es compatible con la última oferta de Intel, el "Nehalem", su nombre codificado, y en el mundo de las computadoras, si no hay compatibilidad con Intel no hay futuro. El chip Ion de Nvidia está diseñado para funcionar junto con el gigante de los procesadores Atom, pero, en cuanto a precios, últimamente ha sido superado en el mercado por, sí, adivinaron, Intel.

El dolor de AMD

Todo esto ha resentido el interés de la Comisión Federal de Comercio, la cual investiga si Intel ha empleado inadecuadamente su poder en el mercado de chips computacionales para derrotar a sus rivales. Para aquellos que están limitando las posibilidades de que la Comisión Federal de Comercio levante cargos, las quejas de Nvidia han tomado una nueva importancia: Advanced Micro Devices (AMD), quien había sido el principal crítico de Intel, recientemente llegó a un acuerdo con Intel por los alegatos de monopolio con una suma de 1,250 millones de dólares. Esto deja a Nvidia a cargo de la orquesta anti-Intel.

"Simpatizo con lo que AMD tuvo que hacer al paso de los años", dice Huang.

Intel dice que es un competidor fuerte pero justo, y que Nvidia se ha ocasionado sus propios problemas. Ingeniosamente, ambas compañías firmaron un acuerdo limitado para compartir patentes hace cinco años, e Intel dice que si Nvidia hubiera leído la versión final, se había dado cuenta de que los diseños como el actual chip Nahalem no estaban cubiertos en el acuerdo. ¿Y qué hay de la disputa de Ion? Pues Intel dice que sólo bajó los precios del set de chips Atom para mantenerse competitivo. ¿Qué hay de malo en hacer eso?

La versión de Nvidia es distinta. Sus ejecutivos dicen que son víctimas del mismo tipo de tácticas que metieron a Intel en sus problemas de monopolio en Europa y Asia. Nvidia cree que se le debería autorizar la fabricación de sets de chips compatibles con Nahalem según el acuerdo de 2004. También dice que Intel sólo recurrió a los tribunales para detener una amenaza competitiva. Con Ion, Nvidia acusa a Intel de establecer precios injustos que lo mantienen fuera del mercado. Intel dice que Nvidia no entiende los incentivos que ofrece a los consumidores.

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Ambas compañías están luchando en la corte por el acuerdo del set de chips. Intel ha pedido a la corte de Delaware que aclare si Nvidia tiene el derecho de fabricar los sets de chips Nahalem; y Nvidia, por su parte, contra-demandó por incumplimiento de contrato.

Finalmente las cortes decidirán quién tiene la razón, a menos que Intel también decida firmar un acuerdo con Nvidia. Incluso en ese caso, probablemente ese no será el fin de los dolores de cabeza legales de Intel. Tal vez ese es el problema de ser un gigante: siempre hay alguien tras las trincheras que te tiene en la mira.

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