La ‘Caja de Pandora’ suena más fuerte

El sitio de radio por Internet tiene 40 millones de usuarios y generó 50 mdd en ganancias en 2009; tras unos años al borde de la quiebra, la firma supo reinventarse y hacer dinero de su modelo.
iPhone  (Foto: CNN)
David Goldman
NUEVA YORK -

En un mundo en línea saturado de servicios musicales de todo tipo, el sitio de radio por Internet, Pandora, parece estar aplicando todas las tácticas adecuadas.

El año pasado, la compañía de 10 años de antigüedad registró por primera vez ganancias durante un trimestre, duplicó su base de suscripciones a más de 40 millones de usuarios y generó 50 millones de dólares en ganancias el año pasado. La compañía también anunció varios acuerdos nuevos que permitirán a los usuarios llevarlo consigo en el auto y en su televisor.

Pandora parece haber encontrado la clave del éxito, pues sobresale entre los otros servicios de música que no han logrado sobrevivir por ellos mismos. El sitio social de música, iMeem, fue recogido por MySpace en diciembre por sólo un millón de dólares, y Apple compró al servicio de música con base en la nube llamado Lala por una cantidad ligeramente más alta. Los analistas dicen que, en poco tiempo, incluso la poderosa MySpace Music no logrará subsistir por sí misma.

La compañía atribuyó su capacidad para salir de entre los escombros al crecimiento sustancial de usuarios que ocurrió durante el año pasado. Con el número de suscriptores en aumento, Pandora también ha sido capaz de atraer mejores publicistas y cobrar precios por anuncios mucho más altos.

Pero el crecimiento es un arma de doble filo; a medida que más usuarios escuchan su sitio, la compañía ha tenido que pagar más en regalías. El fundador de la firma, Tim Westergren, dijo que su empresa finalmente logró atinarle al balance adecuado.

"Hemos sido capaces de hacer crecer a nuestro público para atraer publicistas, y lo hemos hecho sin tener que recurrir a la bancarrota", dijo Westergren a CNNMoney.com. "Nuestro negocio ha fallado muchas veces, y eso definitivamente quiere decir que no íbamos por el camino correcto, pero ahora estamos comenzando a disfrutar de los beneficios". 

Pandora había tenido problemas con las altas cuotas de las regalías que tenía que pagar a los artistas para poder reproducir sus canciones, pero la compañía finalmente logró bajarlas el verano pasado. Después de dos años de jalones y empujones, el sitio de Internet firmó un acuerdo con SoundExchange, la organización que cobra los derechos de autor en nombre de los artistas y de la industria musical. 

Westergren dijo que las regalías habían sido enormes, pues los costos de la compañía literalmente crecían por hora a medida que el sitio ganaba popularidad. De los 50 millones de dólares que la firma se embolsó en ventas el año pasado, 30 millones se designaron a pagos de derechos de autor.

"Ahora Pandora tiene un modelo de negocios sustentable", dijo Sonal Gandhi, analista de medios musicales en Forrester Research. "Fue toda una lucha al principio, cuando las regalías eran muy altas y no querían colocar publicidad en su sitio. Después se percataron de que tenían que moverse más para hacer dinero, y ahora ya encontraron el modo".

El sitio también se ha beneficiado de una base de usuarios leal. A pesar de una mayor aparición de publicidad en su sitio y anuncios de ocasión entre canciones, Forrester Research descubrió que los clientes de Pandora no cambiaron ese sitio por otros.   

"Descubrieron cómo equilibrar ambas. Están obteniendo ganancias sin bajar la calidad del producto", dijo Gandhi.

Pandora contra todos los demás

Aunque los sitios de radio en Internet que compiten con Pandora, como Slacker, tienen un buen desempeño; los servicios "a la carta" están enfrentando problemas. Las cuotas para transmitir canciones para portales que permiten reproducir una canción en particular son mucho más altas que para las compañías de radio por Internet como Pandora, que no ceden tanto control sobre tu lista de reproducción.

MySpace Music es la única página de este tipo. Tiene una gran audiencia, así que es capaz de funcionar sin agencias de publicidad muy grandes, pero Forrester Research dice que la compañía aún tiene problemas para generar dinero.

El modelo de negocio "a la carta" es igualmente turbio, pues el sector cree fuertemente que esos servicios están reduciendo la venta de música. Warner Music anunció la semana pasada que dejaría de otorgar su música a sitios Web "a la carta". El presidente ejecutivo de Warner Music, Edgar Bronfman Jr., dijo a la BBC que sin duda, estos sitios "no son benéficos para las compañías".

Pero éste ha crecido para aceptar a portales como Pandora.

"Lo rescatable de nuestra lucha por las regalías es que el mercado descubrió el funcionamiento de nuestro negocio, y están intentando descubrir lo positivo que pueden obtener de él. Al igual que el radio terrestre, en esencia somos un dispositivo de promoción de música... pero somos una máquina enorme de publicidad destinada", dijo Westergren.

El fundador de Pandora también señaló que las empresas relacionadas con la música han empleado el radio terrestre como una plataforma de publicidad desde hace décadas, y esas estaciones ni siquiera tienen que pegar derechos de autor.

Abrir la caja de Pandora

Le guste o no al sector musical, Pandora está creciendo y se está volviendo cada vez más móvil. Después de que abandonó a los servicios de música "a la carta", la compañía se está colocando en un punto donde tendrá que competir eventualmente con el radio terrestre y satelital.

La empresa ha revelado acuerdos para colocar a su servicio en dispositivos Blu-Ray de Samsung, en una docena de radios y reproductores televisivos Roku, así como en otros sistemas de teatros en casa. Recientemente anunció una sociedad con Ford para colocar a Pandora en un nuevo vehículo por medio del nuevo sistema de estéreo bluetooth.

El esfuerzo móvil más exitoso de la firma ha sido su aplicación en el iPhone: la compañía está sumando diariamente 35,000 suscripciones al teléfono de Apple. En la navidad pasada, Pandora dijo que registró 250,000 suscripciones móviles, lo que Westergren atribuyó al gran número de gente que recibió esos celulares de regalos navideños. 

"La aplicación del iPhone desató todo esto, pues representó un cambio radical a nuestra estrategia. Ahora queremos ser todo lo que puedes escuchar en radio terrestre. La accesibilidad es nuestro santo grial", dijo Westergren.

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