Apple, ¿en riesgo por el freno en EU?

Algunos analistas van contra la corriente y prevén que la firma no cumplirá sus altas expectativas; el lanzamiento de productos como iPad y el iPhone 4 podría no protegerla contra un revés económico.
apple.jpg  (Foto: CNN)
Scott Cendrowski

¿Hay algo que Apple no pueda hacer? Hace 9 años, rescató a la industria de la música con iPod y iTunes. El iPhone (60 millones vendidos hasta ahora) transformó el negocio de la telefonía celular, y la iPad parece otra gran idea. La estética del diseñó de la empresa permea en los productos de consumo en estos días, y un creciente culto de séquitos trata a su presidente ejecutivo Steve Jobs como una deidad. Apple es simplemente la empresa más influyente del mundo hoy por hoy.

Los inversionistas están igualmente cautivados. Las acciones de Apple han subido 428% en los últimos 5 años, ya que las ganancias han crecido por una tasa anual de 59%. Ese crecimiento hace a Apple la tercera empresa más valiosa del mundo por capitalización de mercado, sólo detrás de Exxon Mobil y PetroChina, aunque sus ventas sean menos de la sexta parte de esos gigantes petroleros.

¿Qué resulta de la adulación universal, precios de acciones a la alza y el apoyo casi unánime de Wall Street? Un cierto jefe en Cupertino, California, nos podría golpear por decirlo, pero quizá sea hora de que digamos algo más blasfemo: ahora no es un buen momento para comprar acciones de Apple.

A primera vista, las acciones no parecen caras para una empresa de tecnología con ventas tórridas. Y el precio de Apple es 17 veces mayor a las estimaciones de ganancias de los analistas para el próximo año, a diferencia de 13 para el S&P 500. "Crece enormemente," dice Yair Reiner, un analista de Oppenheimer cuyas predicciones para Apple son las más confiables entre los analistas de Wall Street. Pero advierte que, "está siendo valuado como otro toro bravío en los S&P 500." Reiner cree que las acciones, que hoy valen cerca de 240 dólares, podrían llegar a los 330.

Los analistas esperan que este año las ganancias de Apple aumenten 63%, luego de subir 35% en 2009, 75% en 2008, y 76% en 2007. Para 2011 se estima que las ganancias crezcan por 3,000 millones de dólares, o 22%, a 16,500 millones. El iPhone sigue triunfando. Y el nuevo iPad vendió 3.3 millones de unidades en su primer trimestre en el mercado.

Pero hay un problema. Las acciones de Apple se basan en la expectativa de que las ventas seguirán subiendo. ¿Qué pasaría si uno de sus productos más confiables se estanca? (Podría ser difícil recordar ahora, pero ha pasado.) ¿Podría seguir subiendo su flujo monetario por 65% al año?

"Basicamente lo que vemos es que Steve Jobs tiene que seguir buscando la forma perfecta de posicionar un producto que comande la atención mundial," dice Joel Achramowicz, un analista de Blaylock Robert Van y uno de los pocos que considera las acciones de Apple como una restricción. "¿Podemos esperar realmente que su pequeño equipo haga eso una y otra vez? ¿No creo que él lo pueda hacer." Achramowicz dice que si Apple tuviera un monopolio, como tenía Microsoft en tiempos pasados, las ganancias de Apple estarían protegidas. Pero "el modelo de Apple es muy frágil - está basado en el consumidor," argumenta. "Como hemos visto con el problema de la antena del nuevo iPhone, con un pequeño error se cae todo el castillo de naipes."

Podría no ser un error que cause problemas. La recesión ha demostrado que Apple no es inmune a una economía débil. En 2009 sus ganancias cayeron a 35% de 75% que tenía en 2008. La lección: algunas personas comprarán iPods y Macs en cualquier economía, pero otros no. Hoy por hoy, una doble recesión sigue siendo factible, y eso podría deprimir las ventas de la empresa. Pero el precio de las acciones de Apple no refleja eso.

Luego está la ley de los números grandes. "Es fácil mantener una tasa alta de crecimiento cuando se empieza de una base baja, pero para duplicarla con el nivel actual de negocios de Apple es bastante difícil," señala Vitali Kalesnik, jefe de análisis de Research Affiliates, cuyas estrategias de inversión son usadas para manejar unos 50,000 millones de dólares.

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Hay indicios de que los inversionistas ya están atenuando su entusiasmo: luego de sobrepasar los S&P 500 este año, las acciones de Apple han caído 11% desde mitad de junio, mientras que el S&P cayó 6%. Durante ese tiempo, las acciones de Apple han valido entre 274 y 240 dólares. La acción se movió en un patrón similar en 2007 y 2008, antes de las grandes liquidaciones de activos, a través del derrumbe económico y el papel de la salud de Steve Jobs en esas caídas.

Así que discúlpanos, Steve. Apple es una gran empresa y da todas las señales de que así va a seguir. Pero los días de desamparo de la empresa quedaron atrás, y ahora enfrenta un enemigo que podría paralizar a cualquier acción: la tiranía de las altas expectativas. 

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