2014, el año de las Chromebooks

Dell, HP, Toshiba y Lenovo comenzarán a vender las computadoras con el sistema Chrome OS; el ‘software’ ha comenzado a ganar terreno al Windows de Microsoft y el iOS de Apple.
chromebook  (Foto: tomada de tech.fortune.cnn.com)
David Nield
NUEVA YORK -

A veces olvidamos que Google tiene su propio sistema operativo de escritorio, liberado en 2009. Paladín de un futuro en el que todos los datos y las aplicaciones estarán en la nube, Chrome OS ha batallado para abrirse camino: en enero de 2014 apenas concentraba el 1% del mercado de la PC, según cifras de IDC. Otra firma de investigación de mercado, Net Applications, estima que el uso mundial de Chrome OS es inferior al 1%.

Sin embargo, están asomando pequeñas señales de crecimiento. Las Chromebooks -las notebooks simplificadas que ejecutan Chrome OS- han comenzado a aparecer regularmente en la lista de las laptops más vendidas en Amazon.

Para este verano, los principales fabricantes de ordenadores portátiles (menos Apple) venderán Chromebooks, incluidos Dell, Acer, Asus, Sony, HP, Toshiba y Lenovo. Y tal vez lo más revelador de todo, Microsoft se ha tomado la molestia de menospreciar directamente a Chrome OS. Si un buen número de compañías recurren a las computadoras portátiles de bajo costo de Google (que por lo demás necesitan un mantenimiento mínimo), Microsoft estará en apuros.

Luego están las cifras de NPD Group, que muestran que las Chromebooks acapararon una cuota de 9.6% del sector empresarial a fines de 2013, superando las ventas de los portátiles de Apple, las tablets Windows y Android en el mismo espacio.

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El informe de NPD reveló que el número de Chromebooks vendidas en Estados Unidos a través de canales comerciales se cuadruplicó durante 2013: 1.76 millones frente a las 400,000 unidades en 2012. En resumen, Chrome OS sigue siendo sólo un punto en el horizonte, pero es un punto que está engordando.

Las Chromebooks y las Chromeboxes que ejecutan el sistema operativo Chrome ofrecen poco más que un navegador web y una partícula de espacio para almacenar archivos locales. Aunque esto las hace dependientes del acceso a Internet, las aplicaciones en línea y el almacenamiento en la nube, también significa que son económicas y de mantenimiento fácil.

Las actualizaciones de seguridad y software son hechas de forma eficaz y automática por el sistema operativo, y las copias de seguridad son administradas de forma remota en la web. Además, Google acaba de anunciar una alianza con VMware, que permitirá que los usuarios de Chromebook accedan a las aplicaciones de Windows a través de una pestaña del navegador.

El analista de NPD Stephen Baker atribuye el aumento de las ventas de Chromebook a una mayor disponibilidad, precios más bajos, mejorados factores de forma y un mejor caso de uso: “Las Chromebooks ahora se comercializan como el equivalente de una computadora notebook tradicional y ofrecen capacidades que no están vinculadas exclusivamente a la web. Los consumidores llevan tiempo buscando acceso web y dispositivos informáticos de bajo costo y la Chromebook cumple con esos requisitos”, dijo Baker a Fortune.

Craig Stice, analista de IHS, coincidió en que un precio bajo es fundamental para el crecimiento del sistema operativo de Google.

“El precio por sí solo es una gran atracción para estos sistemas, que están en el rango de los doscientos y tantos dólares. Además, llegan en un momento en que había desaparecido el mercado de las computadoras y netbooks de bajo precio. El factor de forma -similar a una notebook- de una Chromebook con un teclado conectado ayuda a la eficiencia, y ofrece lo que una tablet multimedia no puede proporcionar. El almacenamiento basado en la nube crea una estructura de gestión mucho más sencilla para los pequeños departamentos de TI, y la facilidad de uso la convierte en una bendición para los docentes”, indicó.

Cierto, las empresas que invierten grandes cantidades en Microsoft Office y software propietario de escritorio no están muy convencidas de las bondades de la Chromebook.

Sin embargo, como apuntó el analista de Forrester, JP Gordon, en julio de 2013, estos dispositivos tienen la oportunidad de “llenar un nicho informático legítimo” para las empresas dispuestas a segmentar su fuerza de trabajo y migrar a Google Apps, al menos en parte.

Las ventajas de Chrome OS citadas por Gordon incluyen óptimo tiempo de actividad, bajos costos de servicio e instalación escalable de nuevas aplicaciones y contenido. Otro elemento importante es la facilidad para la colaboración que ofrecen los programas que viven en línea.

Cuando el sistema operativo Chrome apareció por primera vez, los críticos de la industria no le vieron mucho atractivo a una plataforma tan limitada y dependiente de Internet. Pero ante los tropezones de Windows 8/8.1 y el alto costo de los ordenadores portátiles de Apple, la sencillez de Chrome OS de repente se ha convertido en una fortaleza: “Ahora estoy recomendando las Chromebooks en lugar de las laptops Windows”, escribió en enero David Gewirtz de ZDNet.

En general, los analistas son cautelosos a la hora de estimar las posibilidades de que Chrome OS gane más terreno en 2014. “Para el sector empresarial, no creemos que las Chromebooks estén listas ya para competir plenamente con la PC en las oficinas,” dijo Baker de NPD.

“Su éxito hasta la fecha en las ventas del tipo B2B se ha centrado en las escuelas y las organizaciones gubernamentales, donde algunos de los beneficios específicos de Chrome OS -su fácil manejo, las múltiples sesiones, bajos costos de mantenimiento y adquisición, compatibilidad con otros servicios de Google - son un factor importante”, indicó.

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“El anuncio de la alianza con VMware para ejecutar aplicaciones de Windows sin duda hará que la Chromebook gane atractivo. Son dispositivos adecuados de bajo costo para escenarios donde hay conexiones [a Internet] siempre disponibles, como los mercados educativos o las pequeñas y medianas empresas que ya se han pasado a la nube. Si los sacas de ese entorno tendrán que rivalizar con una PC estándar de máximo rendimiento que puede ejecutar Microsoft Office de forma nativa y tiene mayor capacidad de almacenamiento local”, agregó Stice.

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