La sonda 'Rosetta' se aproxima a su encuentro con un cometa

La misión 'Rosetta' estudiará la composición de un cometa, además de la posibilidad de que este traiga agua a la Tierra
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Dave Gilbert
Autor: Dave Gilbert
Londres (Reuters) -

Después de una persecución de 10 años que la llevó por miles de millones de kilómetros en el sistema solar, la nave espacial Rosetta se aproxima a su encuentro cercano con un cometa.

Imágenes borrosas de la roca con forma extraña fueron enviadas pero este miércoles, los científicos de la Agencia Espacial Europea, que dirige el proyecto, dicen que esperan ver imágenes desde dentro de aproximadamente 120.7 kilómetros mientras la sonda realiza la última de sus maniobras de frenado.

Si tiene éxito, la misión tendrá una serie de primicias. Rosetta será la primera nave espacial en orbitar a un cometa en su trayecto alrededor del Sol, y en noviembre los controladores de la misión tienen como objetivo colocar al vehículo robótico de aterrizaje Philae sobre la superficie; algo que nunca se ha hecho antes.

Las misiones anteriores realizaron vuelos por los cometas pero Rosetta es diferente. Esta sonda seguirá al cometa durante más de un año, mapeando y midiendo cómo cambia mientras es explotada por la energía del Sol.

Los controladores de la misión tuvieron que utilizar la gravedad de la Tierra y de Marte para darle a la sonda una aceleración de resortera para llegar a su objetivo con la trayectoria correcta. Rosetta también tuvo que ser puesta en hibernación durante más de dos años para conservar la energía antes de ser despertada exitosamente en enero de este año.

Los científicos esperan conocer más sobre la composición de los cometas y quizá, si pueden traer agua a la Tierra o incluso los químicos que componen los elementos básicos de la vida.

"Realmente es un avance de cualquier cosa que se haya presentado antes”, dijo a CNN el científico del proyecto, Matt Taylor.

Rosetta pronto comenzará a mapear la superficie del Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko y averiguará más sobre su empuje gravitacional. Esto ayudará a encontrar un sitio de aterrizaje adecuado para Philae y le permitirá a los ingenieros mantener a Rosetta en la órbita correcta.

A medida que los cometas se acercan al Sol, cualquier parte de hielo se derrite y es convertida en una cola de gas ionizado. El polvo produce una cola curva separada. Son estos procesos los que los científicos de Rosetta esperan poder estudiar desde una proximidad cercana.

Taylor explicó que la encuesta mostrará al equipo cómo se ve el núcleo del cometa ahora y cuando se acerca al Sol.

"Podremos compararlo ahora, cuando está relativamente inerte, con el momento en el que está altamente activo… midiéndolo más de un año cuando lo acompañamos a un ritmo y observando cómo funciona un cometa y cómo interactúa con el Sol”, dijo.

"Estaremos allí durante más de un año para ver su desarrollo completo al grado de que incluso puedas medir la disminución del volumen del núcleo… ver cuánto material dejó el cometa”.

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El cometa objetivo de Rosetta, el 67P/Churyumov-Gerasimenko es conocido como un cometa de periodo corto. Reaparece cada seis años y su orbita lo acerca al Sol. El cometa Halley tiene un periodo de aproximadamente 76 años y no tiene programado regresar lo suficientemente cerca de la Tierra para que sea visible hasta 2061. Otros solo regresan después de miles de años.

Matt Taylor dice que es improbable que puedas ver al cometa 67P a simple vista pero puedes seguir el progreso de la misión en el blog de Rosetta y descubrir más con la cobertura interactiva de CNN.

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