Una sonda espacial ‘despierta’ para llegar a su cita con Plutón en el 2015

Tras haber recorrido 162 millones de millas y luego de 18 periodos de hibernación, la aeronave New Horizons llegará a su objetivo en julio
La sonda espacial New Horizons está lista para despertar y e  La sonda espacial New Horizons está lista para despertar y explorar a Plutón y sus lunas
Autor: Amanda Barnett
(Reuters) -

A tres billones de millas lejos de la Tierra, en un pedazo inexplorado de nuestro sistema solar, una pequeña sonda espacial está despertando de un largo sueño y se alista para convertirse en la primera aeronave en visitar a Plutón y sus lunas.

Es el “inicio del objetivo primario de la misión: la exploración de Plutón y sus muchas lunas en 2015”, dijo Alan Stern, jefe de investigación de New Horizons del Instituto de Investigación de Southwest, en Boulder, Colorado, informó la NASA en un comunicado.

La aeronave New Horizons de la NASA fue lanzada al espacio el 19 de enero de 2006. Ahora está en sus últimas millas de un recorrido de 162 millones de millas de viaje y llegará a su objetivo el 14 de julio de 2015.

New Horizons ha tenido un total de 18 periodos de hibernación traducidos en 1,873 días para ahorrar al máximo sus componentes. La nave acaba de tener su última siesta.

Los operadores de la misión en el Laboratorio de Físicas Aplicadas de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, aseguraron que un comando pre-programado le ordenó a la nave que cambiara de hibernación a “activo” este sábado.

“Esto es algo importante. Significa el inicio de nuestras operaciones del pre-encuentro”, dijo Glen Fountain, el administrador del proyecto New Horizons.

Los encargados de la misión pasarán varias semanas inspeccionando la nave y los comandos de la computadora de la misma para guiar a New Horizons por el resto del viaje.

New Horizons tiene cámaras y otros instrumentos, y deberá empezar a mandar imágenes de Plutón el 15 de enero de 2015. Para finales de Mayo, deberán obtener “mejores fotos que las del telescopio Hubble”. Hasta ahora, la mejor imagen de Plutón es una foto pixeleada del Telescopio Espacial.

También hay imágenes de las cinco lunas de Plutón: Charon, Nix, Hydra, Kerberos y Styx.

New Horizons fue lanzada antes del gran debate sobre si Plutón era o no un planeta. Para los científicos de la misión, Plutón es lo más parecido a un planeta, sólo que un tipo de planeta diferente.

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"New Horizons está en un viaje a una nueva clase de planetas que no habíamos visto, en un lugar en el que nunca hemos estado”, comentó el científico Hal Weaver.

“Por décadas pensamos que Plutón era un pequeño cuerpo en nuestro sistema solar; ahora sabemos que es una gran entrada a una región entera de nuevos mundos en el Cinturón Kuiper, y New Horizons proveerá el primer vistazo a esta región”.

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