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Richard Branson promete turismo espacial... esta Navidad

Virgin Galactic, empresa de Richard Branson, está al borde de un gran logro: enviar astronautas al espacio para esta Navidad.
"Valientes".
"Valientes". Richard Branson dijo que le encantaría ir en el primer vuelo al espacio, pero que los pilotos son "increíblemente valientes".

Inside Access, exclusivo de CNN Business, va tras bambalinas de las compañías más innovadoras del mundo. La serie multimedia visitó el interior del imperio Virgin de Richard Branson y se estrenó en vivo desde Mojave, California, el 30 de noviembre de 2018.

MIAMI (CNN)- Richard Branson dice que Virgin Galactic está al borde de un gran logro: enviará astronautas al espacio para Navidad.

El empresario multimillonario le dijo a Rachel Crane, de CNN Business, esta semana que está "bastante seguro" de que su empresa de turismo espacial puede lograr su hito para finales de año.

"Tenemos un grupo brillante de astronautas que literalmente creen al 100% en el proyecto y lo dan todo", dijo.

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Los primeros viajes al espacio serán realizados por pilotos de prueba sin nadie más a bordo. Branson dice que él será el primer pasajero. Eventualmente, los turistas que paguen también realizarán el viaje.

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"No se me permite subir hasta que [los pilotos de prueba] lo hayan logrado varias veces, primero", dijo. "Me encantaría ir en este [primer] vuelo, pero [los pilotos] son personas increíblemente valientes".

SpaceShipTwo, el avión propulsado por cohetes de Galactic, volará al espacio después de que se separe del ala de una nave nodriza. Se ha probado exhaustivamente en el suelo y en altitudes más bajas, dijo Branson. Pero los primeros vuelos al espacio serán "los peligrosos".

Los pilotos volarán la aeronave a 2,300 millas por hora (3,701 kilómetros por hora), acelerando a la velocidad máxima en unos ocho segundos, dijo Branson.

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La compañía reanudó los vuelos de prueba del SpaceShipTwo reconstruido llamado VSS Unity a principios de este año. La última prueba realizada en julio envió a la nave a una altura máxima de 32.3 millas (51.9 kilómetros). El objetivo es enviar VSS Unity a más de 50 millas (80.4 km) sobre la Tierra, lo suficientemente alto como para que los pasajeros obtengan sus alas de astronauta por parte del gobierno de Estados Unidos.

Si Virgin Galactic llega al espacio antes de que termine el año, pondrá a la empresa de Branson a la delantera de su competidor directo Blue Origin de Jeff Bezos. Fundada en el año 2000, Blue Origin también planea ofrecer a los clientes vuelos suborbitales. Galactic también podría vencer a SpaceX de Elon Musk, que tiene un negocio en auge que hace viajes no tripulados a la órbita y se está preparando para llevar a los astronautas a la Estación Espacial Internacional el próximo año.

"La seguridad es todo lo que importa si estás poniendo a la gente en el espacio", dijo. "Así que ninguno de nosotros correrá para ser el primero".

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Pero, agregó, "Virgin Galactic será la primera".

“Elon ha hecho cosas extraordinarias. Esperamos hacer cosas extraordinarias. Jeff, estoy seguro, hará cosas extraordinarias”, dijo Branson. “La demanda de viajes espaciales, ya sean satélites, poner a las personas en el espacio, es enorme ... Entonces, nos esperan momentos emocionantes”.

Los sistemas de diseño y control de vuelo de SpaceShipTwo se revisaron después de un accidente de vuelo de prueba en 2014 que terminó con la vida de un copiloto.

Branson dijo que el accidente le hizo cuestionarse si debía continuar con su negocio más riesgoso. Pero la compañía dijo que recibió un gran apoyo, incluso de clientes que habían reservado boletos de 200,000 a 250,000 dólares para un viaje de un día a bordo del SpaceShipTwo. Cientos de personas todavía están en fila para una oportunidad.

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El vuelo ofrecerá a los turistas unos minutos de ingravidez y vistas del horizonte curvo de la Tierra.

No está claro cuándo Virgin Galactic estará en pleno funcionamiento.

Se sabe que Branson establece fechas límite que no se cumplen. Virgin Galactic ha estado desarrollando SpaceShipTwo desde 2004, y Branson dijo inicialmente que los viajes comerciales comenzarían en 2007. Once años más tarde, la firma aún está trabajando para que sus 600 clientes salgan al espacio.

"El espacio es difícil. La ciencia espacial es la ciencia espacial", dijo Branson. "Obviamente me encantaría demostrar que nuestros críticos están equivocados, y estoy razonablemente seguro de que antes de Navidad lo haremos. Creo que una vez que estemos en el espacio, obviamente tendremos que hacer una serie de otros vuelos de prueba antes de que yo suba y luego, antes de que comencemos a colocar a los... astronautas que se inscribieron para ir al espacio con nosotros".

Corrección: una versión anterior de la historia afirmaba incorrectamente la velocidad de SpaceShipTwo y el número de clientes que Virgin había enlistado para viajar.

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