Aerolíneas buscan mejorar la experiencia a bordo con cerveza artesanal

Si bien los entusiastas de la cerveza pueden apreciar ofertas artesanales, hay muchos factores involucrados en elaborar cerveza para el microclima de una aeronave.
Variedad  Cathay Pacific no es la única aerolínea que desarrolla cervezas artesanales hechas para gran altitud.  (Foto: Cortesía Cathay Pacific)
Kate Springer
(CNN) -

Los entusiastas de la cerveza saben bien que no se aborda un avión con altas expectativas. Después de todo, las ofertas en los vuelos se limitan generalmente a las cervezas industriales como Budweiser, Carlsberg o Tsing Tao.

Pero algunas aerolíneas buscan mejorar la experiencia cervecera a bordo.

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Liderando la tendencia, Scandinavian Airlines (SAS) se asoció con la cervecera danesa Mikkeller en 2014. Desde entonces, la compañía aérea ha introducido una docena de cervezas especializadas en rutas alrededor del mundo.

Mientras tanto, la aerolínea holandesa KLM trabajó con Heineken el año pasado para servir cerveza de barril en la clase ejecutiva o ‘business’ de los aviones, tras desarrollar una nueva tecnología para compensar la presión de la cabina a esa altitud.

El último en unirse al movimiento es Cathay Pacific, con sede en Hong Kong. La aerolínea colaboró con Hong Kong Brew Co. para desarrollar su nueva cerveza Betsy, ahora disponible en cabinas premier en vuelos selectos de Hong Kong-Reino Unido.

Betsy Beer

Nombrada en honor de la primera aeronave de la compañía (un Douglas DC-3 de los años 40), Betsy es una cerveza sin filtrar tipo pilsen, con miel de Hong Kong, fruta longan (ojo de dragón) y lúpulo Fuggle.

El resultado es una bebida ligera y fresca, solo un poco más dulce que su cerveza de trigo promedio. En general, es una que es fácil que guste a casi todos.

Para crear la Betsy Beer, Cathay Pacific fichó a la cervecera artesanal más antigua de Hong Kong, Hong Kong Brew Co.

Hong Kong Brew Co. "es muy artesanal y presta mucha más atención a la calidad sobre la cantidad", dice Priscilla Chok, gerente de marketing de Cathay Pacific. "Las cervezas ale son bien recibidas en Hong Kong así que fuimos en esta dirección".

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Para determinar la receta, Cathay Pacific invitó a especialistas locales en la materia, restauranteros, viajeros frecuentes y miembros de la tripulación de cabina para que aportaran comentarios.

Un panel cató 12 ingredientes diferentes en combinación con la cerveza de trigo.

"La miel fue la adición obvia, ya que ayuda a reducir la amargura del lúpulo que se acentúa a esa presión", dice Toby Cooper, fundador de la Hong Kong Craft Beer Association, uno de los nueve panelistas.

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"Los lúpulos de Fuggle dan un agradable sabor terroso y la fruta de longan queda muy bien en el fondo. Descartamos usar té con bastante rapidez, ya que no sentimos que nada con taninos podría ayudar".

Cerveza a 35,000 pies de altura

Si bien los entusiastas de la cerveza pueden apreciar tales ofertas artesanales, hay muchos factores involucrados en elaborar cerveza para el microclima de una aeronave.

Las condiciones de la cabina como la presión, el oxígeno y la humedad pueden afectar dramáticamente el sabor.

Con solo 6-10% de humedad a 35,000 pies, un vuelo de larga distancia es más seco que muchos desiertos. No extraña que los conductos nasales se sequen y los aromas se debiliten.

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Y mientras que los sabores salados y dulces parecen suprimirse, los sabores amargos suelen acentuarse.

"En un avión, pierdes entre el 15 a 30% de tu sentido del gusto y el olfato", explica Nik Loukas, un veterano de la industria de los viajes y fundador de la sitio web Inflight Feed, dedicado a la comida de las aerolíneas.

Para equilibrar la amargura y el dulzor e intensificar el aroma, elaborar cerveza para el aire requirió una nueva estrategia.

"El punto donde (la cerveza) es más diferente es que la cerveza tiene alrededor del 10% de carbonatación. Eso sirve para intensificar el aroma y contrarrestar el entumecimiento de los sentidos cuando viajas en avión. Hace que la cerveza sea más viva al paladar", dice Devin Kimble , Director de Hong Kong Beer Co.

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"El lúpulo Fuggle también mejoró el aroma, estos lúpulos son muy conocidos por sus cualidades herbáceas y florales, que realmente complementan los otros dos ingredientes (la miel y el longan)".

En buena compañía

Cathay Pacific no es la única aerolínea que desarrolla cervezas artesanales hechas para gran altitud.

Pionera en el campo, Scandinavian Airlines introdujo la cerveza artesanal a sus menús a borde desde 2007, pero no desarrolló cervezas específicamente para la altitud hasta 2014.

La compañía también participa en festivales de cerveza, e incluso celebra degustaciones de cerveza a bordo para los pasajeros.

"Nuestras cervezas artesanales se han convertido en una gran parte de nuestro servicio y es genial ver que otras aerolíneas ahora finalmente se suman a lo que nosotros hemos venido haciendo durante años", señala Peter Lawrance, principal chef y gerente de planificación de comidas para SAS.

En 2014, Lawrance se acercó a la cervecería experimental danesa Mikkeller, una cervecera "errante" que cambia de ubicación según el perfil de sabor de una receta.

La colaboración comenzó con Sky-High Wit, una cerveza belga con un sabor ligero y afrutado.

"Hicimos varias degustaciones para saber qué ajustes hacer (para el vuelo)", recuerda el fundador de Mikkeller, Borg Bjergsø. "Tomó mucho tiempo entender completamente lo que le sucede a la cerveza en esa altitud".

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"Pero la primera vez que la ofrecimos, fue en un pequeño avión donde usaban hielo seco para enfriar la cerveza. No reaccionó bien a eso. Le faltaba carbonatación, pero por suerte la receta funcionó perfectamente en los vuelos normales".

Favorita de los pasajeros, esa primera cerveza de SAS y Mikkeller está disponible en más de 1,000 vuelos diarios.

Una aventura artesanal

SAS ha estrenado 11 cervezas de Mikkeller hasta la fecha, con seis más en vías de desarrollo, algunas de las cuales son embotelladas en pequeños lotes.

"La gente espera que la cerveza sea mala a bordo de un avión, ya que están acostumbrados a la calidad media, pero la gama que nosotros tenemos avergonzaría a la mayoría de los bares”, acota Lawrence.

"Los dejamos boquiabiertos cuando servimos una cerveza estilo Lambic de barril de fermentación espontánea y con sabor a mango".

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¿La última en debutar? Una crujiente Plane Ale, que presenta aromas acaramelados, lúpulo americano y notas cítricas.

Exclusivamente para cabinas de primera clase, SAS también introdujo en febrero la ale Past, Present & Future.

Servida en lujosas botellas de Champagne de 750cl, la ale belga se añeja en barriles de Chardonnay, obteniendo una rica sensación en la boca con toques de albaricoque.

"Veremos muchas más colaboraciones como estas en el futuro", predice Loukas. "Creo que es sólo cuestión de tiempo para que otras aerolíneas comiencen a crear sus propias cervezas o vinos".

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"Estos detalles, la forma en que las aerolíneas están pensando en la altitud y haciendo pruebas, crearán una mejor experiencia gastronómica en general sobre la cual hablaremos después del vuelo".

Kate Springer es una periodista freelance residente en Hong Kong que cubre comida, viajes, cultura, arquitectura e innovación para CNN, BBC Travel, Forbes Travel Guide, Fodor's, Munchies y más. Puedes seguirla en Instagram.

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