¿Vivir en pareja supone un menor riesgo de padecer demencia?

A nivel mundial, unos 47 millones de personas tienen demencia, y hay casi 10 millones de nuevos casos cada año, según la OMS, que clasifica a la demencia como la 7a causa de muerte en el mundo.
Tendencia  Las personas que han estado solteras durante toda su vida podrían tener un 42% más de riesgo de desarrollar demencia que las que están casadas, sugiere una investigación.  (Foto: iStock)
Jacqueline Howard
(CNN) -

Tus relaciones personales podrían estar asociadas con el riesgo de desarrollar demencia, y una nueva investigación revela cómo.

La demencia, definida como una pérdida de la función cerebral, se presenta por lo general en la vejez. El tipo más común es la enfermedad de Alzheimer.

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Las personas que han estado solteras durante toda su vida podrían tener un 42% más de riesgo de desarrollar demencia que las que están casadas, sugiere el artículo, publicado en el Journal of Neurology, Neurosurgery and Psychiatry. Y quienes enviudan podrían tener un 20% más de riesgo, según el estudio.

Ese mayor riesgo para las personas solteras se mantuvo incluso después de que los investigadores tomaron en cuenta la salud física de la persona, dijo Andrew Sommerlad, investigador y psiquiatra del University College London en Inglaterra, quien fue el autor principal del artículo.

Sin embargo, la relación entre el matrimonio y el riesgo de demencia no es causal: "No creemos que sea el matrimonio en sí o llevar un anillo de bodas lo que reduce el riesgo de demencia", acotó.

"Más bien nuestra investigación sugiere que el posible efecto protector está relacionado con diversos factores del estilo de vida que se sabe que acompañan al matrimonio, como vivir un estilo de vida generalmente más saludable y tener más estimulación social como resultado de vivir con un cónyuge o pareja", dijo.

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A nivel mundial, alrededor de 47 millones de personas tienen demencia, y hay casi 10 millones de nuevos casos cada año, según la Organización Mundial de la Salud, que clasifica a la demencia como la séptima causa de muerte en el mundo.

El Alzheimer puede contribuir en hasta el 70% de esos casos , según la OMS.

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La enfermedad de Alzheimer afecta a aproximadamente 5.4 millones de estadounidenses, lo que la convierte en la sexta causa de muerte entre todos los adultos y la quinta causa principal entre las personas mayores de 65 años, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos.

Relación entre matrimonio y demencia

Para el estudio, los investigadores analizaron sistemáticamente bases de datos de estudios previos sobre el estado civil y la demencia. En algunos de los estudios, las parejas que cohabitan se clasificaron como casadas. "No todos los estudios brindaron información sobre esto, pero es habitual en dichos estudios que las parejas que cohabitan se clasifiquen como casadas", dijo Sommerlad.

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Los investigadores identificaron, revisaron y analizaron 15 estudios publicados entre el inicio de las bases de datos y el 5 de diciembre de 2016.

En total, los estudios incluyeron 812,047 personas. Algunos se llevaron a cabo en países europeos, Asia y Estados Unidos, y uno en Brasil.

Después de analizar los estudios, los investigadores encontraron que las personas que habían estado solteras toda su vida y las que enviudaron tenían más probabilidades de desarrollar demencia en comparación con las que estaban casadas en el momento de los estudios, a pesar de su edad y sexo.

Ese aumento del riesgo parece ser similar a otros factores conocidos de riesgo de demencia, como padecer diabetes o presión arterial alta, apuntó Sommerlad.

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Los investigadores no encontraron evidencia de que el riesgo de demencia en las personas divorciadas difiriera de las que estaban casadas, y no pudieron examinar si la duración de la viudez o el divorcio tuvo alguna influencia sobre los hallazgos.

Con los datos combinados de múltiples estudios, el nuevo estudio síntesis tuvo la capacidad para probar la hipótesis de que el matrimonio podría afectar el riesgo de demencia, escribió en un correo electrónico el Dr. Bryan Woodruff, neurólogo de la Clínica Mayo en Phoenix.

Sin embargo, "los hallazgos para los participantes solteros y divorciados deben interpretarse con cautela ya que representan una proporción mucho menor de la muestra estudiada", dijo Woodruff, quien no participó en el nuevo artículo pero ha investigado la viudez y la demencia.

Los investigadores también encontraron que el riesgo de demencia en las personas que han estado solteras toda su vida posiblemente se redujo en los últimos años, ya que "las personas solteras nacidas durante el primer cuarto del siglo XX tenían un 40% más de riesgo que las personas casadas, mientras que los estudios posteriores solo encontraron un 24% de mayor riesgo", dijo Sommerlad.

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"Como la soltería es cada vez más convencional, es probable que las diferencias de estilo de vida entre las personas casadas y las no casadas estén disminuyendo", explicó.

Con todo, "nuestros hallazgos, basados en grandes grupos demográficos, a través de numerosos países y períodos son la evidencia más sólida hasta el momento de que las personas casadas son menos propensas a desarrollar demencia", escribieron los investigadores en el artículo.

Sin embargo, el estudio tiene algunas limitaciones. "En este tipo de estudio, no podemos estar seguros acerca de las explicaciones que subyacen a estos hallazgos, por lo que una ulterior investigación debe examinar la contribución del contacto social y las conductas de salud, y considerar en cuánto tiempo después de la viudez es mayor el riesgo de demencia", advirtió Sommerlad.

En otras palabras, aunque el estudio encontró una asociación entre estar casado y el riesgo reducido de demencia, las conclusiones no pueden probar que el matrimonio disminuya directamente el riesgo de demencia.

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La importancia de mantenerse socialmente activo

"Aunque este estudio sugiere que las personas casadas o que cohabitan son menos propensas a desarrollar demencia, eso no significa necesariamente que casarse, o tener pareja, reduzca el riesgo de demencia de una persona", indicó Keith Fargo, director de programas científicos y divulgación de la Asociación estadounidense de Alzheimer, que no participó en el nuevo estudio.

Más bien, "hay otros factores asociados con estar casado o soltero que pueden jugar un papel", dijo.

Esos llamados factores de riesgo modificables incluyen la dieta, la actividad física, el tabaquismo, el sueño y la actividad social.

"La evidencia continúa acumulándose a partir de múltiples estudios de que comer bien, hacer ejercicio con regularidad, dormir lo suficiente y buscar actividades que estimulen la mente es bueno para todos en términos de reducir el riesgo de demencia", aseguró Woodruff.

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Por ejemplo, practicar ejercicios regulares que elevan el ritmo cardíaco, jugar juegos que te hacen pensar estratégicamente y ser voluntario en tu comunidad están en la lista de la Asociación de Alzheimer de los 10 hábitos de estilo de vida para reducir el riesgo de deterioro cognitivo.

"Si la vinculación o participación social es un aspecto importante del efecto protector del matrimonio identificado en el estudio, las personas solteras deben hacer un esfuerzo para evitar el aislamiento social", señaló Woodruff.

Mantenerse socialmente activo quizás tenga relación con los hallazgos en el nuevo artículo, dijo Fargo.

"El consejo que da la Asociación de Alzheimer es el mismo para personas solteras o personas casadas o en unión libre, y es aumentar la cantidad de actividades sociales que tienen", dijo. "Una de las formas en que hacemos eso es a través del matrimonio o de tener una pareja con quien vivimos, pero ciertamente no es la única forma en que se puede hacer".

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Para examinar cómo esos factores modificables podrían influir en el riesgo de demencia, Fargo dijo que la Alzheimer’s Association planea iniciar en 2018 un gran ensayo clínico de dos años y 20 millones de dólares denominado US POINTER.

"Al término de ese estudio, deberíamos poder decir algunas cosas mucho más fundamentadas sobre el efecto de los factores de riesgo modificables y el riesgo de demencia", adelantó.

No significa que la demencia sea fácilmente prevenible

Christopher Chen, profesor asociado de la Universidad Nacional de Singapur, y el Dr. Vincent Mok, docente de la Universidad China de Hong Kong, escribieron un comentario editorial que acompaña el nuevo estudio publicado el martes en el Journal of Neurology, Neurosurgery and Psychiatry.

Dicen que el nuevo estudio arroja luz sobre cómo el matrimonio y la demencia están cultural y socialmente determinados tanto como entrelazados.

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"La institución del matrimonio está experimentando cambios rápidos con la aceptación de matrimonios entre personas del mismo sexo y alternativas al matrimonio como la cohabitación. Además, el efecto conocido de la raza y la etnia, así como la educación y los ingresos en los índices de matrimonios están cambiando la proporción de la población que se casa", escribieron Chen y Mok.

"También es importante reconocer que la demencia y su pródromo tienen un gran impacto en el matrimonio, lo que lleva a la transición y la pérdida", escribieron. "Por lo tanto, aunque existen factores de riesgo potencialmente modificables para la demencia, esto no significa que la demencia sea fácilmente prevenible".

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