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Un extraño 'planeta interestelar' viaja solo por el espacio

Este planeta está rodeado por una aurora resplandeciente inexplicable.
¿Un planeta?
Así se vería. Tiene 12.7 veces la masa de Júpiter y un campo magnético 200 veces más poderoso que el del mismo planeta. Este objeto está a 20 años luz de la Tierra.

ASHLEY STRICKLAND

Un extraño objeto de 200 millones de años con la masa de un planeta ha sido descubierto a 20 años luz de la Tierra, fuera de nuestro sistema solar. El objeto interestelar está produciendo una aurora resplandeciente inexplicable y viaja solo por el espacio, sin una estrella madre.

El objeto, llamado SIMP J01365663+0933473, tiene 12.7 veces la masa del gigante de gas Júpiter, el planeta más grande de nuestro sistema solar. También tiene un campo magnético que es más de 200 veces más fuerte que ese mismo planeta.

La temperatura en su superficie es más de 815 grados Celsius. Aunque esto suena a mucho, es menor en comparación con la temperatura de la superficie del Sol, de alrededor de 5,500 grados Celsius.

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Entonces, ¿qué es exactamente este objeto?

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Un estudio publicado este mes en el Astrophysical Journal Supplement Series incluye detalles del hallazgo.

Es la primera detección por radiotelescopio y la primera medición del campo magnético de dicho objeto más allá de nuestro sistema solar. Los astrónomos lo hallaron empleando el observatorio de radioastronomía Karl G. Jansky Very Large Array de la National Science Foundation, en Nuevo México, Estados Unidos.

Lo peculiar de este sorprendente hallazgo radica en que se trataría de un planeta o una estrella enana marrón.

Las enanas marrones a menudo se consideran demasiado grandes para ser planetas, pero no son lo suficientemente grandes como para sostener el proceso de fusión nuclear de hidrógeno en su núcleo, que impulsa a las estrellas. La primera enana marrón fue descubierta en 1995.

"Este objeto está justo en el límite entre un planeta y una enana marrón, o 'estrella fallida', y nos está dando algunas sorpresas que pueden ayudarnos a comprender los procesos magnéticos en estrellas y planetas", dijeron Melodie Kao, autor del estudio y el Hubble Postdoctoral Fellow en Arizona State University, en un comunicado.

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Cuando se descubrió este objeto, en 2016, junto con cuatro enanas marrones, los científicos creían que era más viejo y más grande. El año pasado, un equipo independiente de científicos descubrió que en realidad era parte de un grupo de estrellas jóvenes.

Pudieron determinar su masa y determinar que el objeto podría ser un planeta que flota libremente.

Kao escuchó esos resultados cuando miraba los datos más recientes del observatorio de radioastronomía, que ayudaron a los investigadores a determinar el fuerte campo magnético. Ese campo también está ayudando a producir las auroras, que emitieron la señal de radio detectada. Las auroras son similares a las de la Tierra que ocurren cuando nuestro campo magnético interactúa con el viento solar.

Las enanas marrones también pueden producir auroras fuertes, pero la causa de ello no es clara porque no tienen viento solar de estrellas cercanas. Una teoría es que las auroras ocurren cuando un planeta o luna interactúa con el campo magnético de la enana marrón.

"[Ello presenta] enormes desafíos para nuestra comprensión del mecanismo de dínamo que produce los campos magnéticos en enanas marrones y exoplanetas, y ayuda a entender las auroras que vemos", dijo en un comunicado Gregg Hallinan, coautor del estudio y profesor asistente de Astronomía en el Instituto de California. "Detectar el SIMP J01365663+0933473 con el VLA a través de su emisión de radio auroral también significa que podemos tener una nueva forma de detectar exoplanetas, incluidos los esquivos que no orbitan alrededor de una estrella madre".

Kao añadió: "Creemos que estos mecanismos pueden funcionar no solo en enanas marrones, sino también en planetas terrestres y gigantes gaseosos".

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