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¿A las aerolíneas ‘low cost’ de Europa les espera una triste navidad?

Los mayores precios del combustible y crecientes costos de personal y deuda han llevado a varios operadores a la quiebra, pero la irlandesa Ryanair confía en su solidez.
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Gris pronóstico. La aerolínea más grande de Europa pronostica más y mayores quiebras en el sector por aumento de costos.

LONDRES (CNN) - La aerolínea más grande de Europa espera emerger de la temporada de viajes navideños con menos competidores en el mercado.

Ryanair, con sede en Dublín, dijo el lunes que es “inevitable” que las aerolíneas con un presupuesto más débil se retiren en los próximos meses a medida que aumentan los costos.

“Creemos que es algo seguro”, dijo Michael O’Leary, presidente ejecutivo de Ryanair. “Habrá más y mayores bancarrotas este invierno”.

Ryanair está atrapado en su propia y feroz batalla por los salarios con los sindicatos, lo cual ha afectado sus ganancias.

Pero los competidores más pequeños y más débiles están teniendo más dificultades, debido a que algunos ya están colapsando bajo el peso del aumento en los precios del combustible, el aumento de los salarios a los pilotos y los mayores costos de endeudamiento.

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La aerolínea irlandesa dijo que se beneficiaría de una reorganización de la industria. Enumeró a los rivales que ya han tenido problemas y aludió a otros que pronto podrían ceder ante la presión.

“La consolidación creará oportunidades de crecimiento para Ryanair”, indicó en un comunicado.

Vientos en contra en Europa

Varias aerolíneas europeas han quebrado en los últimos meses.

La aerolínea suiza SkyWork suspendió sus operaciones en agosto, el mismo mes en que VLM, de Bélgica, entró en liquidación. En octubre, Cobalt Air y First Air colapsaron y Small Planet Airlines dijo que reestructuraría su división polaca.

Las aerolíneas eran más pequeñas que Monarch Airlines y Air Berlin, que quebraron en 2017. Pero su desaparición fue una buena noticia para la mayor aerolínea de descuento de la región.

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“Ryanair tiene una gran cantidad de pequeñas bases, lo cual hace que su red sea muy flexible”, dijo Daniel Roeska, analista senior de Bernstein. “Pueden reaccionar muy rápidamente a los cambios en el mercado, especialmente cuando los pequeños operadores sufren problemas”.

Escasez de pilotos

Un factor importante que perjudica las ganancias de la industria es la intensa competencia global de pilotos experimentados.

Boeing estima que se necesitarán 635,000 nuevos pilotos comerciales a nivel mundial durante las próximas dos décadas. La demanda de nuevos pilotos será más alta en Asia, pero las aerolíneas europeas necesitarán 118,000; una cantidad mayor que en Norteamérica o Medio Oriente.

Las aerolíneas ya están ofreciendo mucho dinero para mantener a los pilotos a bordo.

“Toma algo de tiempo para que la provisión de pilotos experimentados se ponga al día”, dijo

Roeska. “No puedes fabricarlos, tienen que volar mucho. No es algo que el mercado pueda corregir de la noche a la mañana”.

El problema es especialmente agudo en Ryanair, donde los costos de personal saltaron 33% en el primer semestre cuando la aerolínea negoció con los sindicatos para tratar de evitar huelgas perjudiciales.

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Ryanair reconoció a los sindicatos por primera vez en diciembre de 2017 y desde entonces ha firmado acuerdos de trabajo con pilotos en Irlanda e Italia. La aerolínea, que cuenta con 13,000 empleados, aún no ha llegado a acuerdos con funcionarios sindicales en mercados clave como España y Alemania.

Precios del combustible

El aumento de los costos del combustible ha puesto a las aerolíneas globales bajo una presión aún mayor.

Los precios del petróleo en Estados Unidos han aumentado en aproximadamente un tercio en el último año para negociarse a casi 70 dólares por barril. El fuerte aumento, provocado por las sanciones de Estados Unidos a Irán, ha conducido a precios más altos de combustible para aviones.

La International Air Transport Association (IATA), que representa a las principales compañías aéreas, dijo en septiembre que la tendencia contribuyó a presionar los márgenes de ganancias de la industria por debajo del 8% en el segundo trimestre.

¿Qué sigue?

Los inversores —y Ryanair— mantendrán una estrecha vigilancia sobre las aerolíneas europeas más pequeñas durante los meses de invierno.

“Nuestro enfoque estará en una de las dos principales aerolíneas escandinavas”, dijo O’Leary el lunes. “Creemos que una de esas dos es de las más propensas a quebrar este invierno”.

El comentario del CEO se interpretó como un ataque contra Norwegian Air, que se ha expandido a un ritmo vertiginoso y se ha ganado una buena reputación por transportar pasajeros a través del Atlántico por tan solo 135 libras (175 dólares).

Este año, Norwegian ya ha rechazado ofertas de toma de control por parte de la matriz de British Airways, IAG, pero los analistas dicen que los mayores costos y una creciente deuda están aumentando la presión sobre la aerolínea.

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La aerolínea de bajo costo dijo el lunes que su negocio era sostenible. “Estos comentarios son del mismo disco rayado y no tienen fundamento en la realidad”, dijo un portavoz en un comunicado. “Nos estamos enfocando en nuestro negocio y en este momento el Sr. O’Leary debería concentrarse en Ryanair”.

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