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Un misterioso fango en una nueva isla intriga a los científicos de la NASA

La isla surgió después de una erupción volcánica a finales de 2014.
Hunga Tonga
Hunga Tonga. La vista de un lago en un crater en la isla, en una imagen de 2017.

JOSHUA BERLINGER

Científicos que visitaron una de las islas más nuevas y únicas del mundo el año pasado descubrieron un misterioso y pegajoso fango, dijo la NASA.

La isla está situada en el Pacífico Sur, cerca de Tonga, y extraoficialmente se llama Hunga Tonga-Hunga Ha’apai (Hunga Tonga).

Surgió después de que una erupción volcánica a fines de diciembre de 2014 conectara dos islas más antiguas. La NASA dice que es la primera isla de este tipo que se haya formado desde que los satélites comenzaron a tomar imágenes de la Tierra consistentemente.

Los científicos inicialmente predijeron que solo duraría unos pocos meses. Pero un estudio de la NASA publicado en 2017 descubrió que la isla sobrevivió “contra todos los pronósticos” y podría durar de seis a 30 años.

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Los científicos han mapeado a Hunga Tonga desde su formación utilizando imágenes aéreas y satelitales, pero no fue hasta que un equipo viajó a la isla en octubre que los investigadores se dieron cuenta de su vegetación única.

“Todos estábamos como niños”, dijo Dan Slayback del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en un posteo en el blog de la NASA Earth Expedition el 30 de enero detallando el viaje de investigación.

“La mayor parte es esta grava negra, no la llamaré arena, grava del tamaño de un guisante, y estamos usando sandalias por lo que es muy doloroso porque se mete debajo del pie”.

Slayback dijo que el “fango de color claro” fue una de las sorpresas más intrigantes que encontró en la isla.

Es muy pegajoso. Así que aunque lo habíamos visto, realmente no sabíamos qué era, y todavía estoy un poco desconcertado de dónde viene. Porque no es ceniza
Dan Slayback, del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA.

También se sorprendió de que la vegetación comenzara a crecer en un istmo en Hunga Tonga-Hunga Ha’apai.

La NASA dijo que la vegetación probablemente fue fertilizada por excrementos de pájaros. Los animales probablemente vivían en las islas cercanas más antiguas, que tienen mucha vida vegetal.

Los investigadores utilizaron una unidad de GPS de alta precisión y un dron para crear un mapa tridimensional de mayor resolución de la isla.

“Realmente me sorprendió lo valioso que fue estar allí en persona para algo de esto. Realmente te hace ver lo que está sucediendo en el paisaje”, dijo.

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Slayback dijo que la isla parece estar erosionando más rápido de lo que se pensaba debido a la lluvia.

“La isla se está erosionando por la lluvia mucho más rápido de lo que había imaginado”, dijo.

“Estábamos enfocados en la erosión en la costa sur donde las olas se están derrumbando, lo que está sucediendo. Es solo que toda la isla está cayendo también”.

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