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Recorre Taiwán en un ferrocarril de 106 años

Lo mejor de todo es que muchos aspectos siguen siendo como hace cien años: los durmientes siguen siendo de madera y los conductores siguen bajándose del tren para hacer el cambio de vía.
railway in alishan forest recreaction area, Taiwan
Viajar en el Ferrocarril del Bolsque de Alishan significa una aventura que se remonta a la época en que los trenes eran la novedad.

Un tren de color rojo con crema sube trabajosamente por los montes Alishan en Taiwán mientras excursionistas y aldeanos se detienen a saludar a los pasajeros. Parece una aventura que se remonta a una época en la que los viajes en tren eran algo nuevo y emocionante. De cierta forma lo es.

El tren emprendió uno de los nuevos recorridos estilo crucero del Ferrocarril del Bosque de Alishan, una red de 71.4 kilómetros de líneas de vía estrecha en la cordillera de Alishan, en el centro de Taiwán.

Una antigua vía maderera japonesa

El Ferrocarril del Bosque de Alishan se construyó en 1912, durante la ocupación japonesa, y se usaba para transportar los cipreses de Alishan, especie hoy amenazada. Cuando prohibieron la tala sobrevivió como el único tren de pasajeros que sube a las montañas. Hoy sigue siendo uno de los ferrocarriles más históricos y hermosos del mundo.

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El Ferrocarril del Bosque de Alishan va de la ciudad de Chiayi, a unos 30 metros de elevación, a Chushan, la estación más alta de Taiwán con 2,451 metros de elevación. En el recorrido puedes apreciar un escenario natural muy diverso.

Es el tren de vía estrecha más alto de Asia, más que el famoso Ferrocarril Darjeeling del Himalaya, que sube de 100 a 2,200 metros.

Lo mejor de todo es que muchos aspectos de la red del ferrocarril de Alishan siguen siendo como hace cien años. Los durmientes siguen siendo de madera sólida y los conductores siguen bajándose del tren para hacer el cambio de vía manualmente.

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El ferrocarril fue construido por el gobierno japonés para transportar los tronces de árboles cipreses de Taiwán.

"Se siente más humano, a diferencia de las máquinas modernas frías y automatizadas", señala Liao Yuan-chiao, capitán del tren de Alishan.

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Liao, aficionado a los trenes, dejó su trabajo de maestro hace seis años para trabajar como asistente de trenes del Ferrocarril del Bosque de Alishan.

"Me gustan los ferrocarriles porque me encanta el ruido bajo del motor de diésel… puedes oír el cambio del sonido cuando la máquina cambia de velocidad. Suena vivo. Por suerte, no han reemplazado el ferrocarril del bosque de Alishan con trenes eléctricos. Es definitivamente un paraíso para mí", agrega.

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El capitán del Alishan Forest Railway, Liao Yuan-chao.

Cómo salvaron al Ferrocarril del Bosque de Alishan

El "recorrido crucero" es uno de los muchos intentos por rejuvenecer y preservar el Ferrocarril del Bosque de Alishan en la nueva administración, la recién fundada Oficina del Ferrocarril del Bosque de Alishan y de Patrimonio Cultural (OFBAPC) de la Dirección de Silvicultura.

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La popularidad del ferrocarril decayó cuando construyeron la autopista de Alishan en 1982. Sus servicios se han visto interrumpidos por desastres naturales y descarrilamientos en varias ocasiones. Después de hacerse cargo, la OFBAPC cerró el ferrocarril por tres meses para darle mantenimiento y revisarlo; lo reinauguraron en junio de 2018.

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La estación Shizilu es una de las viejas comunidades ferroviarias que se visitan en el nuevo recorrido.

"El Ferrocarril del Bosque de Alishan es un patrimonio cultural inestimable [para Taiwán]. Por lo tanto, la preservación del Ferrocarril del Bosque de Alishan no solo se hace por fines turísticos, sino para promover esta cultura", señala Tang Yu-chin, portavoz de la OFBAPC.

Regularmente se llevan a cabo recorridos temáticos. La serie actual se hace cada miércoles hasta mediados de octubre.

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En vez de destacar las atracciones de Alishan, se centra en la historia y la cultura del Ferrocarril del Bosque de Alishan. Los viajeros hacen varias escalas en las estaciones de madera de Beimen y Jhuchi, que se reconstruyeron según el diseño original.

Muchos voluntarios locales crecieron al lado del ferrocarril, como Hsu Chao-huo, de 87 años.
Muchos voluntarios locales crecieron al lado del ferrocarril, como Hsu Chao-huo, de 87 años.

"Yo la usaba cuando era leñador. He vivido en Alishan toda mi vida. La montaña es mejor para mi salud… abajo, la tierra es más caliente", dice Hsu Chao-huo, un guía voluntario de 87 años del pequeño museo de la estación de Shizilu, mientras señala una sierra oxidada en un estante.

El recorrido termina en el pueblo de Hinoki (ciprés de Taiwán), cerca de la estación de Beimen. Se trata de un pueblo cultural que consiste de 28 casas estilo japonés, ocupadas por los oficiales japoneses hace medio siglo.

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"Nunca pensé que algún día podría desaparecer"

Lai Go-hua trabaja en el ayuntamiento de Chuchi, que está en el camino del Ferrocarril del Bosque de Alishan. Empezó a tomar fotos aéreas de la zona hace unos cuatro años.

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Cuando no da clases de turismo en la Universidad de Tainan, Wu Han-en es el jefe de la estación Fenqihu.

"Crecí junto al ferrocarril. Mi abuelo y mi padre trabajaron para el Ferrocarril del Bosque de Alishan. Pensé que siempre estaría ahí… hasta que hubo quienes pedían que lo demolieran por completo. Algunas personas pensaron que no valía la pena mantenerlo porque ahora podemos usar la autopista", cuenta.

"Fue entonces cuando empecé a fotografiar el Ferrocarril del Bosque de Alishan para presentárselo a quienes no lo conocían. Está lleno de recuerdos de mi niñez… y de la de todos los habitantes a lo largo de la ruta".

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"Esa gente sigue ahí… así que estamos haciendo nuestro mejor esfuerzo para presentar el ferrocarril de forma que más viajeros lo conozcan", agrega Wu Han-en, maestro de Turismo en Tainán que también trabaja como jefe de la estación de Fenqihu (una de las paradas más importantes de la línea).

Cómo llegar a Alishan

El Ferrocarril del Bosque de Alishan no es una línea completa porque una sección de vía, entre la estación de Shizilu y la de Alishan se dañó en un tifón.

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El Alishan Forest Railway es quizá la mejor manera de explorar una de las cadenas montañosas más importantes de Taiwán.

Los viajeros pueden tomar la línea principal de la estación de Chiayi a la estación de Fenqihu (2 horas 20 minutos) y seguir el viaje en autobús hacia la estación de Alishan.

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Entre semana, solo sale un tren de Chiayi. Los fines de semana hay dos corridas más (a las 8:30 y a las 9:30). Puedes encontrar los itinerarios en esta página web.

Desde la estación de Alishan salen tres líneas más cortas —la línea de Shenmu, la de Zhaoping y la de Chushan— que llevan a los pasajeros de las estaciones principales de Alishan a las atracciones de la Zona Escénica de Alishan.
Si vas, ten presente que las mejores vistas están del lado derecho cuando subes, y a la izquierda en el descenso.

Datos técnicos

Además de su historia, vale la pena aprender algo del argot ferroviario para apreciar realmente la singularidad del Ferrocarril del Bosque de Alishan.

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Desde 1963 el Alishan Forest Railway ha operado principalmente como un tren turístico. En algún momento fue el único medio de transporte para aquellos que desean visitar el lugar.

Por ejemplo, tiene una parte en circuito, un diseño de vías en espiral, vías tipo "S" y vías con giros de 180 grados, así como vías en "Z"… es raro ver todas estas formaciones en un solo sistema ferroviario.

El tren hace cuatro círculos completos y pasa por varios túneles mientras sube y baja por el estrecho pico del monte Duli. Cuando la pendiente es aún más pronunciada, el tren tiene que zigzaguear lentamente en una vía en forma de "Z" para ascender o descender.

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Una de las mejores rutas de senderismo es la ruta de Shuishan, de 1.6 kilómetros.

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Con una entrada discreta, el sendero lleva a los caminantes a través de una vieja vía cubierta de musgo, salpicada por unas cuantas estructuras abandonadas del ayer.

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Este ciprés en Taiwán, de 2,700 años de antigüedad, se encuentra al final de la ruta de senderismo de Shuishan.

La ruta de senderismo que parte del final de la vía lleva a un ciprés taiwanés majestuoso de 2,700 años de edad.

Las atracciones de Alishan

Para ver todas las atracciones de Alishan necesitas dos o tres días.

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La línea de Chushan es la más popular. Hay una salida todos los días, muy temprano, para que los viajeros puedan ver el amanecer y el mar de nubes en Chushan. El mirador de Xiaoliyuanshan, a 15 minutos a pie de Chushan, ofrece una vista mejor.

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El lago Jiemei se encuentra cerca de la estación de Zhaoping.

La estación de Fenqihu, a la que llaman "el reino del bento" porque era una parada esencial de descanso para los trabajadores de antaño, es famosa por sus puestos de comida y por la vieja vía maderera que ahora es una ruta de senderismo.

En la estación de Shenmu hay unas cuantas vías que atraviesan los impresionantes bosques ancestrales.

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De la estación de Zhaoping, los viajeros pueden llegar al impactante lago Jiemei y al puente elevado Sakura. Durante la temporada de florecimiento de los cerezos, de marzo a mayo, el Ferrocarril del Bosque de Alishan opera un recorrido especial en tren de vapor clásico, una vez por semana. El otoño también es una época popular entre los turistas.

En dónde hospedarte

Situada a 2,200 metros sobre el nivel del mar, la Alishan House, de 103 años de antigüedad, es el alojamiento más lujoso de la zona. En la puerta de cada una de las habitaciones hay una nota que indica qué personajes políticos importantes se han alojado ahí. Junto a la propiedad original, se encuentra el ala moderna de Alishan House.

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De acuerdo con las autoridades, preservar el Alishan Forest Railway no solo tiene fines turísticos, también se busca promover la cultura.

El ala antigua también funciona como museo de la cultura de Alishan. Si tienes un boleto del tren, tienes derecho a un recorrido guiado por las habitaciones del viejo hotel estilo japonés y otras piezas históricas que tienen en exhibición.
Consejo: Muchos hoteles que llevan "Alishan" en el nombre están muy lejos del parque. Esta es una cordillera muy grande. Es mejor reservar un hotel dentro del parque.

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En dónde tomar té

En las montañas de Alishan se produce uno de los mejores tés oolong y uno de los mejores cafés de Taiwán.

El recorrido incluye una cata de té, en la que podrás probar y comprar directamente con los productores de Alishan.

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Una cata de té de Alishan en un pabellón durante uno de los recorridos.

También hay muchas casas de té en la estación de Fenqihu. En el Ding-Zhan Kitchen Coffee, cerca de la estación de Fenqihu, sirven café artesanal de granos producidos y tostados por el dueño.

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Cómo comprar boletos para el Ferrocarril del Bosque de Alishan

Puedes reservar los boletos para la línea principal en la página web hasta 15 días antes de tu fecha de partida o en alguno de los mostradores del Ferrocarril del Bosque de Alishan o de Taiwan Railway.

Las tarifas se calculan de acuerdo con la distancia (desde 6 pesos por kilómetro, aproximadamente). El viaje de Chiayi a Fenqihu cuesta alrededor de 240 pesos. Puedes consultar la tabla de tarifas en el sitio web.

Los boletos para la línea de Shenmu (100 dólares taiwaneses, aproximadamente 60 pesos) y de la línea de Zhaoping (150 dólares taiwaneses, aproximadamente 100 pesos) se pueden comprar en la estación el día de tu viaje. Los trenes salen cada 25 o 30 minutos.

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Los boletos se pueden comprar en la estación principal Chiayi.

Tienes que comprar los boletos de la línea de Chushan (150 dólares taiwaneses, aproximadamente 100 pesos) con un día de anticipación, entre las 13:00 y las 16:00 horas, en la estación de Chiayi. También en la estación de Chiayi puedes comprar los boletos del autobús de conexión entre Fenqihu y Alishan.

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